SITUADO A 124 AÑOS LUZ DE DISTANCIA

¿Una Tierra 2.0? Descubren un exoplaneta que podría ser potencialmente habitable

Astrónomos británicos han descubierto un exoplaneta (planeta fuera del Sistema Solar) de más del doble del tamaño de la Tierra que es potencialmente habitable

Foto: Interprestacion artística del planeta K2-18b. Foto: EFE EPA ESA Hubble, M. Kornmesser
Interprestacion artística del planeta K2-18b. Foto: EFE EPA ESA Hubble, M. Kornmesser

Astrónomos británicos han descubierto un exoplaneta (planeta fuera del Sistema Solar) de más del doble del tamaño de la Tierra que es potencialmente habitable ya que es posible que contenga agua. Esto abre la vía a la búsqueda de vida en planetas significativamente más grandes que la Tierra pero más pequeños que Neptuno.

Un equipo de científicos de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) ha utilizado los datos de masa, radio y atmosféricos del exoplaneta K2-18b y ha determinado que es posible que el planeta albergue agua líquida en condiciones habitables bajo su atmósfera rica en hidrógeno. Este exoplaneta, que está situado a 124 años luz de distancia y tiene 2,6 veces el radio y 8,6 veces la masa de la Tierra, orbita una estrella dentro de su zona habitable, donde las temperaturas podrían permitir que exista agua líquida y la radiación no es tan grande como para impedir la vida.

Condiciones adecuadas

"El vapor de agua se ha detectado en las atmósferas de una serie de exoplanetas, pero, incluso si el planeta está en la zona habitable, eso no significa necesariamente que haya condiciones habitables en la superficie", señala Nikku Madhusudhan, del Instituto de Astronomía de Cambridge y que ha liderado la nueva investigación en declaraciones recogidas por SciTechDaily. "Para establecer las perspectivas de habitabilidad, es importante obtener una comprensión unificada de las condiciones interiores y atmosféricas del planeta, en particular, si el agua líquida puede existir bajo la atmósfera".

Madhusudhan y su equipo han demostrado que, a pesar del tamaño de K2-18b, su envolvente de hidrógeno no parece demasiado gruesa y la capa de agua podría tener las condiciones adecuadas para soportar la vida. Utilizaron las observaciones existentes de la atmósfera, así como la masa y el radio, para determinar la composición y la estructura tanto de la atmósfera como del interior, utilizando modelos numéricos detallados y métodos estadísticos para explicar los datos.

Han demostrado que su envolvente de hidrógeno no es demasiado gruesa y la capa de agua podría tener las condiciones adecuadas para soportar la vida

Los investigadores han confirmado que la atmósfera es rica en hidrógeno, con una cantidad significativa de vapor de agua. También han descubierto que los niveles de otros productos químicos, como el metano y el amoníaco, eran más bajos de lo esperado para tal atmósfera.

Este estudio, publicado en la revista científica 'The Astrophysical Journal Letters' abre la búsqueda de condiciones habitables y bio-firmas fuera del sistema solar en exoplanetas que son significativamente más grandes que la Tierra.

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