ENFERMEDADES RELACIONADAS CON LA EDAD

Descubren una proteína que puede ayudar en la lucha contra el cáncer y el Alzheimer

Se trata de un elemento clave que ayuda a nuestro organismo a eliminar aquellas células que envejecen y que generan problemas

Foto: Un familiar consuela a un paciente de cáncer. (iStock)
Un familiar consuela a un paciente de cáncer. (iStock)

Un equipo de investigadores norteamericanos ha descubierto una proteína, denominada P17/PERMIT, que podría tener un papel fundamental en la reparación de las células a causa de la edad y que podría abrir el camino a investigaciones sobre enfermedades relacionadas con la edad, como el cáncer o el Alzheimer.

A medida que envejecemos, nuestras células comienzan a mostrar signos de estrés, y se activan vías específicas para reciclar y reparar su maquinaria y en este proceso, un equipo de investigadores de la Universidad Médica de Carolina del Sur (MUSC), han identificado un nuevo elemento, una proteína que han bautizado con el nombre de P17/PERMIT.

Esta proteína puede ser clave a la hora de investigar posibles tratamientos de enfermedades relacionadas con el envejecimiento, como el cáncer o el Alzheimer, donde la función mitocondrial es anormal.

Eliminar mitocondrias

Las mitocondrias funcionan como los motores de nuestros cuerpos, utilizando el oxígeno que respiramos para quemar el combustible que consumimos. A medida que las mitocondrias envejecen, se vuelven propensas a perder la energía con la que trabajan. Esta energía sobrealimenta el oxígeno en nuestras células, dando lugar a oxígenos radicales altamente reactivos, que nuestro cuerpo intenta purgar con antioxidantes.

"Estamos tratando de entender la conexión entre el cáncer y el Alzheimer y esta proteína podría ser el vínculo"

Esas fugas no se las puede permitir nuestro organismo, por lo que la ceramida, una molécula que se produce en respuesta al estrés celular y el daño, envía una señal para desencadenar la eliminación de las viejas mitocondrias. Es decir, cuando el organismo se ve incapaz de reparar el daño ocasionado por las mitocondrias, las elimina.

En este proceso, llama la atención el papel que cumple en las primeras fases de regulación mitocondrial de la recién descubierta proteína P17/PERMIT. En respuesta al estrés, la célula comienza a producir la enzima responsable de producir la citada ceramida. P17/PERMIT se asocia con la enzima recién fabricada y la arrastra a la mitocondria. La enzima, conocida como CerS1, puede producir ceramida en masa en la ubicación precisa necesaria para la regulación mitocondrial.

Las células cancerosas dependen de mitocondrias defectuosas para alimentar su crecimiento y progresión, ignorando las señales normales que las obligarían a autodestruirse. Al mismo tiempo proteínas defectuosas que se acumulan y contribuyen al Alzheimer pueden tener su origen en una destrucción inadecuada de las mitocondrias dañadas.

Nuevos tratamientos

Con esta investigación, el equipo de MUSC pretende abrir la vía para el desarrollo de un tratamiento que imite las señales que proporcionan las ceramidas, permitiendo la correcta eliminación de las mitocondrias dañadas.

"Estamos tratando de entender la conexión entre el cáncer y el Alzheimer y esta proteína, P17/PERMIT, podría ser el vínculo", ha indicado a Phys.org Besim Ogretmen, uno de los investigadores. "Nuestra idea es que, sin cambiar P17/PERMIT, podamos generar ceramidas en las mitocondrias con terapias dirigidas. Eso sería lo mejor para ambas enfermedades, ya que ayudaría a tratar el cáncer y ayudaría a resolver problemas relacionados con el Alzheimer".

Ciencia

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