Científicos revelan el misterio de las ‘arañas de Marte’ más de veinte años después
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Fruto de la sublimación

Científicos revelan el misterio de las ‘arañas de Marte’ más de veinte años después

"Esta investigación supone la primera prueba empírica de un proceso que se cree que modifica el paisaje polar de Marte"

placeholder Foto: Emplearon una placa de hielo de dióxido de carbono y un simulador de la atmósfera del planeta rojo (NASA)
Emplearon una placa de hielo de dióxido de carbono y un simulador de la atmósfera del planeta rojo (NASA)

Las arañas de Marte son unos 'extraños alienígenas' de un kilómetro de ancho que distan bastante de las que pueden verse en la Tierra. Estos ‘animales’ han supuesto una auténtica incógnita durante dos décadas para los investigadores del planeta rojo, que se han visto incapaces de resolver el misterio. Hasta ahora.

Un grupo de expertos que ha trabajado en un estudio al que hace alusión Live Science recreó en su laboratorio una versión reducida de las ‘arañas de Marte’ o ‘araneiformes’. Para ello, emplearon una placa de hielo de dióxido de carbono o hielo seco y una máquina que simula la atmósfera marciana. En cuanto el hielo entró en contacto con un cúmulo de sedimentos similares a los de Marte, este se convirtió en gas. Este proceso, conocido como sublimación, origina grietas en forma de araña.

Foto: La sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN) ha descubierto que hay vapor de agua fugándose de Marte (Foto: EFE)

Lauren McKeown, científica planetaria de la Open University de Reino Unido y autora principal del estudio, afirma que “esta investigación supone la primera prueba empírica de un proceso que se cree que modifica el paisaje polar de Marte”. La especialista señala que los experimentos reflejan que estas arañas son fruto de “la conversión directa de hielo seco en gas”.

¿Varía el tamaño de las arañas?

La atmósfera marciana cuenta en su composición con una gran cantidad de dióxido de carbono. Para ser exactos, supone el 95% de ella. Según la NASA, la mayor parte del hielo y las heladas que se producen alrededor de los polos del planeta rojo en invierno tienen el mismo componente. Para demostrar esto, los investigadores simularon en su estudio una porción de Marte en la Tierra con un dispositivo llamado Cámara de Simulación de Marte de la Universidad Abierta.

Los especialistas dispusieron una serie de granos de sedimentos que simulaban los de Marte de varios tamaños en el interior de esta cámara y, posteriormente, utilizaron una especie de garras que sostenían un bloque de hielo. Esto permitió a McKeown y sus colegas ver cuál era la reacción de los ‘granos marcianos’ al entrar en contacto con un elemento que estaba a mucha menos temperatura.

Estas 'arañas' se originan a partir de la conversión directa de hielo seco en gas

Así es cómo demostraron la hipótesis de la sublimación de la araña. Independientemente del tamaño de los granos de sedimento, el hielo en estado seco pasaba al gaseoso al entrar en contacto con ellos, constituyendo grietas en forma de patas de araña. Según los investigadores, las ‘extremidades’ se ramificaron más cuando los granos eran más finos, y menos cuando eran más gruesos.

Aunque la investigación encabezada por McKeown supone una primera prueba de cómo se han formado estas ‘arañas de Marte’, los científicos están a la espera de conocer nuevos estudios de este ámbito.

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