800 EMPLEOS, EN EL LIMBO, EN SEVILLA

Las Cruces anuncia el fin de la producción de cobre: dos años en blanco hasta 2023

First Quantum, matriz canadiense de la mina española, comunica a la Bolsa de Toronto que no producirá más metal en 2021 y 2022. El proyecto de ampliación a 2034, pendiente de la Junta

Foto: La corta y la planta minera en Sevilla. (CLC)
La corta y la planta minera en Sevilla. (CLC)

Cobre Las Cruces ha comunicado, por primera vez en un documento público, el final de la producción de este metal en su complejo al norte de Sevilla a últimos de este año. Su propietario, el grupo minero canadiense First Quantum, ha enviado a la Bolsa de Toronto una actualización de sus previsiones de obtención de cobre desde sus diferentes minas en América, África y Europa. Y en ella, se estima en cero la producción de Las Cruces para 2021 y 2022.

Que el yacimiento que la compañía explota a cielo abierto 20 kilómetros al norte de la capital andaluza estaba en su última fase era algo sabido. También que la empresa ha venido trabajando en una nueva tecnología para mantener la operación con minería subterránea y una nueva planta de producción. Pero lo que no se había concretado aún era el lapso temporal entre el final de la actual operación y la previsible entrada en operación de la nueva. Ahora, ese interregno, por decirlo así, se estima ya en al menos dos años. En un aparente terreno de nadie quedan esos 24 meses los 250 empleados directos y los 550 indirectos que dependen de esta explotación.

Previsiones de producción de cobre del grupo. (First Quantum)
Previsiones de producción de cobre del grupo. (First Quantum)

Consultada la compañía, en primer lugar recalca a través de una portavoz que el proyecto de ampliación de la vida útil "es viable técnica y económicamente y está presentado a todas las administraciones competentes desde octubre de 2018". Ese proyecto, que supone inversiones de 400 millones, va a explotar el yacimiento de mineral ubicado debajo del actual, y que además de cobre contiene zinc (que será el metal principal que produciría Las Cruces en esa segunda etapa) y plomo. "Ha habido reuniones a todos los niveles y las sigue habiendo, y esperamos la concesión de los tres tipos de permisos el ambiental, el de la concesión minera sobre el nuevo yacimiento y el de aguas lo antes posible". No hay calendario estimativo, en cualquier caso.

¿Y qué ocurre desde final de 2020, cuando termine la explotación de la actual corta y se abra ese espacio en blanco de al menos dos años, según las estimaciones a día de hoy? "Se están buscando alternativas para minimizar el impacto entre la finalización de un proyecto y el inicio del nuevo. Son alternativas para poder mantener un cierto nivel de producción, pero aún no podemos concretar más", según las fuentes de la firma. Una opción que en el propio sector se ha barajado de forma oficiosa e informal es la de tratar en la actual planta minera otros minerales, aunque la singularidad del yacimiento de Las Cruces hace complicado adaptar esta planta a otros tipos de mineral.

La empresa también apunta a la actividad que se mantendrá ligada a la ingeniería de la nueva mina y la ampliación de la planta hidrometalúrgica, así como a las labores de restauración ambiental de la zona.

Permisos

La Junta de Andalucía, por su parte, debe dar el visto bueno a la nueva concesión minera, al consecuente nuevo proyecto de explotación en minería subterránea, y debe conceder también la autorización ambiental unificada a la nueva operación. Para esto último, a su vez, debe contar con el visto bueno de la Confederación Hidrográfica del Guadalquivir, que vela por la captación y vertido de aguas del acuífero sobre el que se asienta la mina.

Desde la Consejería de Hacienda e Industria, a la que en los últimos días de 2019 se incorporó como nuevo secretario general de Industria el exdirectivo de Riotinto Fernando Arauz, se asegura a este medio: "Nuestro compromiso es el de agilizar todo lo posible la tramitación administrativa para hacer lo más corto posible el lapso entre el fin de la explotación actual y la entrada en funcionamiento de la nueva". Adicionalmente, el nuevo secretario general se ha comprometido con el sector a "dar certidumbre a las empresas sobre qué es lo que van a poder hacer, y qué no, y en qué plazo se les autorizará a ello", según fuentes de Hacienda.

Las Cruces sufrió hace ahora justo un año un gran derrumbe en su corta, sin daños personales ni al medio ambiente, que dejó inutilizada la operación minera hasta julio pasado. La empresa siguió produciendo en su planta tirando de material almacenado y, desde julio, con el mineral procedente de la última fase de explotación de la corta. La compañía produce directamente los cátodos de cobre, sin necesidad de llevar el concentrado de cobre a una fundición, y en su ampliación seguiría usando esa tecnología (hidrometalurgia) para el zinc y el plomo. Esto la convertiría en el primer caso de uso de esa técnica para obtener esos metales en el mundo.

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