HA VUELTO A PERDER SU POSIBILIDAD DE VOLAR

El ave que llevaba más de 100.000 años extinguida y 'volvió a la vida' en dos ocasiones

Se cree que es gracias a la evolución iterativa, un extraño evento que se produce muy de vez en cuando en la naturaleza

Foto: El riel de garganta blanca se había extinguido hace más de cien mil año (Foto Créditos: Charles J Sharp)
El riel de garganta blanca se había extinguido hace más de cien mil año (Foto Créditos: Charles J Sharp)

La evolución iterativa es un extraño evento que se produce muy de vez en cuando en la naturaleza. Consiste en que el proceso de evolución de un antepasado se repite a lo largo de diferentes puntos de la historia. De esa manera, una especie que se consideraba extinguida hace miles de años podría haber vuelto a vivir en la tierra.

Se trata de un riel de garganta blanca, un ave autóctona de la isla de Madagascar, que se encuentra en el Índico frente a las costas de Mozambique. Es un ave que no puede volar y habría evolucionado a lo largo de los años hasta volverse a quedar sin vuelo miles de años después de que eso sucediera por primera vez.

Un equipo de científicos de la Universidad de Portsmouth y del Museo de Historia Natural británico ha llevado a cabo una investigación para entender este fenómeno. Explican que hace 136.000 años las aguas del Océano Índico crecieron arrasando la vida existente hasta entonces en islas como las de Madagascar o Aldabra, en las Seychelles, que quedan hundidas bajo el mar.

Nadie lo esperaba

Sin embargo, unos 35.000 años después, es decir, hace 100.000 años, los niveles del mar se redujeron por culpa de la Edad de Hielo. Eso permitió que algunas islas que habían quedado sepultadas por el mar volvieran a existir y que las aves como los rieles, que habían emigrado a otras islas cercanas como las de Mauricio o Reunión, volvieran a Aldabra.

Varias islas del Índico quedaron bajo el nivel de las aguas (Reuters/Richard Lough)
Varias islas del Índico quedaron bajo el nivel de las aguas (Reuters/Richard Lough)

Como la inundación eliminó también a los depredadores, las aves pudieron evolucionar sin ningún peligro que las acechara, por lo que fueron perdiendo poco a poco su capacidad de volar, como había sucedido miles de años atrás. Así se ha recuperado una especie que nadie pensaba volver a ver en estas circunstancias.

Los investigadores han publicado sus resultados en la prestigiosa revista ‘Zoological Journal of the Linnean Society’. Julian Hume, investigador principal, reconoce que "estos fósiles únicos proporcionan una prueba irrefutable de que un miembro de la familia de los rieles colonizó el atolón, probablemente de Madagascar, y se convirtió en un no volador independiente en cada ocasión".

Las aves pudieron evolucionar sin ningún peligro que las acechara, por lo que fueron perdiendo poco a poco su capacidad de volar

Esos fósiles a los que se refiere son los que han estudiado los científicos y pertenecen a animales que vivieron antes y después de la inundación. Descubrieron que los huesos del ala estaban en un estado muy avanzado de no poder volar; lo mismo sucedía con los huesos del tobillo: también estaban evolucionando hacia una vida sin vuelos.

Para Hume "la evidencia fósil que aquí se presenta es única para los rieles y personifica la capacidad de estas aves para colonizar con éxito las islas aisladas y evolucionar en múltiples ocasiones hacia una vida sin vuelo”. David Martill, coautor del estudio, asegura que no conocen ningún otro ejemplo de rieles o de aves en general que hayan podido ser parte de la evolución iterativa.

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