una de las mejores mentes científicas del mundo

Muere Stephen Hawking a los 76 años: se va el físico teórico más famoso del mundo

El físico británico -que padecía desde los años sesenta Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA)- apareció ante los medios para tratar de explicar su visión de qué es lo que había antes del Big Bang

Foto: El físico británico Stephen Hawking ha fallecido a los 76 años. (Reuters)
El físico británico Stephen Hawking ha fallecido a los 76 años. (Reuters)

La mayor parte de ustedes conocerá a Stephen Hawking por sus apariciones en 'The Big Bang Theory', 'Padre de familia' u otras series. Otros, aunque los menos, puede que hayan leído su libro, el best-seller 'Breve historia del tiempo', y sólo unos pocos conocerán y acaso comprenderán sus contribuciones a la física. Sea cual sea su bagaje, todos pensarán en él como un ser humano que logró sobreponerse a toda adversidad y terminó siendo un ejemplo para todos, expertos o profanos en lo que él investigaba y divulgaba.

Un ejemplo que, a buen seguro, no termina hoy con su muerte en Cambridge, Reino Unido, a la edad de 76 años.

"Estamos profundamente tristes de que nuestro amado padre haya fallecido hoy", han afirmado en una declaración sus hijos Lucy, Robert y Tim, que recuerdan que fue "un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años". Los hijos remarcan que "su coraje y persistencia con su brillantez y su humor inspiraron a la gente en todo el mundo". "Una vez dijo que este no sería un gran universo si no fuera el hogar de las personas que amas", comentan, para resaltar que lo extrañarán "para siempre".

Como es sabido, Hawking padecía desde los años sesenta Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA), una enfermedad que se fue agravando con el paso del tiempo hasta dejarle prácticamente paralizado, algo que no le impidió seguir viajando para investigar y divulgar sus conocimientos sobre la física teórica o el universo en general. Su última aparición mediática fue junto a Neil DeGrasse Tyson en el programa de National Geographic 'Star Talk', donde Hawking realizó una intervención señalando qué es probable que ocurriera antes del Big Bang.

Sus contribuciones a la física

Como físico, Hawking centró su interés principalmente en el estudio de los agujeros negros. Probablemente, sus mayores contribuciones a la física llegaron en la década de los setenta aunque siguió publicando artículos hasta prácticamente este mes. En el repositorio 'online' arXiv puede encontrarse el último, revisado apenas hace diez días, sobre la teoría de la inflación cósmica.

Consultado al respecto hace unos meses, el físico José Luis Fernández Barbón, del Instituto de Física Teórica, destacaba que la aportación más importante de Hawking fue el descubrimiento en 1975 "de que los agujeros negros se evaporan emitiendo partículas elementales". Este hallazgo resultó de una "enorme trascendencia para los principios fundamentales de la física, y tiene ramificaciones en la cosmología", indicaba.

La aportación más importante de Hawking fue el descubrimiento de que los agujeros negros se evaporan emitiendo partículas elementales

Entre sus otras grandes contribuciones, Hawking publicó en 1970 junto a Roger Penrose que las singularidades que Einstein predijo en su teoría de la gravedad eran ciertas. Un año más tarde se atrevió con las leyes en las que se basaba la existencia de los agujeros negros, otra contribución de enorme calado científico.

En los años ochenta, pese al avance de la ELA y su pérdida de voz, el físico realizó otros estudios importantes, por ejemplo, cómo la fluctuación cuántica interviene en el crecimiento de las galaxias o su estudio sobre la función de onda del universo de 1983.

Su talento como divulgador

Hace ya casi una década tuve la ocasión de asistir en Estados Unidos a una conferencia del físico británico sobre agujeros negros. El tono de la conferencia fue llevadero incluso para aquellos estudiantes sin interés en las ciencias que sólo iban por la fama del personaje. Ese tipo de personas eran del mayor interés para Hawking y por ello, sus diapositivas incluían chistes y otras muchas dosis de humor basadas en Homer Simpson buscando donuts en el espacio.

Tras la charla, alguien de su equipo salió a explicar al auditorio cómo funcionaba la voz de Hawking, un sistema de frases precargadas que le permitían seleccionar la que quería decir. El asistente explicó cómo habían ido mejorando el sistema para adaptarlo al progreso de la Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA) que le diagnosticaron en los años sesenta, siendo Hawking estudiante de Cambridge.

En sus últimos años, un sensor detectaba movimientos en su mejilla para lograr mover el cursor en la pantalla y escoger las frases

Cuando la ELA aún no había hecho estragos en su movilidad, podía mover la mano y usaba una especie de ratón sujeto al antebrazo de su silla. En sus últimos años, un sensor detectaba movimientos en su mejilla para lograr mover el cursor en la pantalla para elegir la frase que sería reproducida con su robótica voz, quizá una de las características por las que era más reconocido entre el público no-entendido.

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