El alto valor, económico y ecológico, de unos lagos saludables
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Su eutrofización libera metano

El alto valor, económico y ecológico, de unos lagos saludables

Cuando grandes cantidades de nutrientes, como el fósforo o el nitrógeno, llegan a las reservas de agua dulce, tienen lugar floraciones de algas. Estas no solo afectan a las comunidades locales, sino a todo el planeta

placeholder Foto: La eutrofización de los lagos (como el de la imagen, el canal St. Lucie de Florida en EEUU) libera a la atmósfera metano. EFE
La eutrofización de los lagos (como el de la imagen, el canal St. Lucie de Florida en EEUU) libera a la atmósfera metano. EFE

Cuando en lagos y otras grandes masas de agua dulce tienen lugar floraciones indeseadas de algas, las comunidades locales se ven muy afectadas, dado que dependen de estas aguas tanto para el consumo como para muchas otras actividades como las recreativas o la pesca. Pero los estudios económicos realizados hasta la fecha consideraban demasiado costosa su recuperación en comparación a los beneficios. Por suerte, un nuevo trabajo científico explica que los resultados de esos estudios ignoraban un factor clave: la importancia que tienen los lagos 'sanos' en la lucha contra la crisis climática.

El nuevo trabajo científico, llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Minnesota y liderado por John A. Downing, ha descubierto que añadir a estos estudios económicos los beneficios globales (y no solo locales, como hasta ahora) de mantener las aguas limpias es fundamental, dado que el buen estado de lagos y embalses ayuda a luchar contra el cambio climático (lo que a su vez, explican, ahorra millones de dólares).

"Si mantenemos los niveles de emisiones actuales y evitamos caer en el aumento esperado, ahorraríamos 24 billones de dólares"

Para llevar a cabo su estudio, los investigadores se centraron en el lago Erie, que separa Estados Unidos de Canadá y cuyas principales poblaciones son Detroit, Cleveland y Búfalo. Estudiando los efectos que tendría la conservación de la calidad de las aguas de este lago, los investigadores determinaron que la repercusión de los efectos (positivos) sobre la crisis climática eran hasta diez veces más valiosos que sus usos recreativos o pesqueros.

"El agua dulce de la superficie es uno de los recursos más importantes de la tierra", explica John A. Downing. Y continúa: "Y a pesar de eso, la gente ha asumido que proteger nuestras aguas es más caro de lo que valdría la pena. Nuestra investigación demuestra que proteger la calidad de las aguas tiene un alto valor, tanto local como global". Además, el investigador explica que, hasta ahora, los estudios precios habían tenido una gran estrechez de miras al considerar los beneficios (solo locales, los globales ni los tenían en cuenta) al calcular las repercusiones económicas de una buena 'salud' de estas masas de agua.

Las causas

Una palabra es la responsable de estas floraciones masivas de algas: 'eutrofización'. Es así como se denomina al enriquecimiento excesivo y sin control de los nutrientes en los ecosistemas acuáticos. Aunque de muchos tipos, el más común se debe al vertido de nutrientes inorgánicos que contienen nitrógeno y fósforo.

placeholder Un lago en Shandong, en China, con una floración masiva de algas (nótese que lo que parece hierba es, en realidad, agua). EFE
Un lago en Shandong, en China, con una floración masiva de algas (nótese que lo que parece hierba es, en realidad, agua). EFE

Aunque son muchas las vías por las que puede tener lugar la eutrofización, las más comunes son las debidas a la actividad humana, como la contaminación agropecuaria debida a la filtración a estas masas de agua de fertilizantes inorgánicos industriales ricos en nitrógeno o a la contaminación atmosférica por óxidos de nitrógeno (NOx) y óxidos de azufre (SOx).

Los ecosistemas acuáticos eutrofizados tienen la capacidad de, debido a la actividad biológica de la floración de algas, liberar una gran cantidad de gases de efecto invernadero (GEI) a la atmósfera (principalmente metano). Estos GEI son responsables del la actual crisis climática y su reducción es uno de los principales objetivos internacionales de cara a la lucha contra el cambio climático.

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"Calculamos que los daños que provoca la emisión de GEI por parte de lagos eutróficos", explica John A. Downing. Y continúa: "Si fuéramos capaces de mantener los niveles de emisiones actuales y no caer en el aumento esperado del 20-100% para el año 2050, ahorraríamos hasta 24 billones (de los españoles, no de los anglosajones) de dólares".

De todos modos, esta va a ser una lucha dura dado que "no es posible evitar la totalidad de las emisiones de los lagos y embalses, pero llevando a cabo un esfuerzo conjunto, podríamos evitar el aumento de las emisiones o, incluso, reducirlas", apostilla John A. Downing.

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