REESCRIBIENDO LA PREHISTORIA

La llegada de los humanos a América no pudo ser como cuentan los libros

La teoría establecida sobre la ruta por la que los pueblos de la Edad del Hielo alcanzaron el continente americano ha sido refutada por los científicos

Foto: Paleoindios de América con un glyptodon. (Wikipedia)
Paleoindios de América con un glyptodon. (Wikipedia)

De acuerdo con las hipótesis más aceptadas, las primeras personas que llegaron a Norteamérica habrían pasado al continente a través de un antiguo puente de tierra entre Siberia y Alaska. Tuvieron que esperar a que dos capas grandes de hielo que cubrían lo que hoy es Canadá comenzaran a retroceder, hasta que se creó el llamado ‘pasillo libre de hielo’ que les permitió moverse hacia el sur.

Sin embargo, un nuevo estudio publicado en la revista ‘Nature’ echa por tierra esta teoría. El equipo internacional de investigadores, dirigido por el profesor Eske Willerslev, genetista evolutivo de Centro de GeoGenetics de la Universidad de Copenhague y de la Universidad de Cambridge, utilizó ADN antiguo extraído de un punto crucial dentro de este corredor para investigar cómo evolucionó su ecosistema cuando los glaciares comenzaron a retirarse.

Los científicos crearon una imagen completa que muestra cómo y cuándo emergieron la flora y la fauna cubriendo el hielo de esta ruta de paso hasta hacerla viable, un proyecto de reconstrucción de la prehistoria como nunca se había hecho antes.

Los arqueólogos están de acuerdo en que los primeros habitantes de los modernos Estados Unidos incluían a la llamada cultura Clovis

Los investigadores señalan que, si bien los humanos pudieron haber viajado a través de este corredor hace unos 12.600 años, debía de haber sido impracticable antes, ya que carecían de recursos cruciales como la madera para combustible, herramientas y animales de caza que eran esenciales para el estilo de vida del cazador-recolector.

"La conclusión es que a pesar de que el corredor físico estuvo abierto desde hace 13.000 años, hasta varios cientos de años más tarde no fue posible utilizarlo", dice Willerslev.

Si esto es cierto, entonces significa que los primeros americanos, que ya estaban presentes al sur mucho antes de esta fecha, tuvieron que hacer el viaje por otra ruta. Los autores del trabajo sugieren que es probable que migraran a lo largo de la costa del Pacífico.

¿Quiénes eran esos primeros pobladores?

Mapa de la apertura de las rutas migratorias en América del Norte según este estudio. (Mikkel Winther Pedersen)
Mapa de la apertura de las rutas migratorias en América del Norte según este estudio. (Mikkel Winther Pedersen)

Quién fue aquella gente todavía es muy discutido. Los arqueólogos están de acuerdo, sin embargo, en que los primeros habitantes de los modernos Estados Unidos incluían a la llamada cultura Clovis, que aparece por primera vez en el registro arqueológico hace más de 13.000 años. Los científicos sostienen que el corredor libre de hielo debía de ser completamente intransitable en ese momento.

"Eso significa que las primeras personas que entraron en lo que ahora son los EEUU, América Central y del Sur tomaron una ruta diferente. Ya fueran Clovis u otras personas, simplemente no podrían haber llegado a través del corredor”, declara el investigador.

Mikkel Winther Pedersen, estudiante de doctorado en el Centro de GeoGenetics que llevó a cabo el análisis molecular, añade: "El corredor libre de hielo fue considerado durante mucho tiempo la vía de entrada principal para los primeros americanos. Nuestros resultados revelan que simplemente se abrió demasiado tarde para que eso hubiera sido posible".

El corredor habría tenido unos 1.500 kilómetros de longitud, y emergió al este de las Montañas Rocosas hace 13.000 años en lo que hoy es el oeste de Canadá, cuando las capas de hielo Cordillera y Laurentide desaparecieron.

Un corredor inviable para sobrevivir al viaje

Sobre el papel, esto encaja bien con el argumento de que los Clovis fueron los primeros en dispersarse por América. La primera evidencia de esta cultura, que lleva el nombre de las herramientas de piedra encontradas cerca de Clovis, Nuevo México, data aproximadamente del mismo tiempo, aunque muchos arqueólogos creen que otras personas llegaron antes.

Antes de hace unos 12.600 años no había plantas ni animales en el corredor, lo que significa que los seres humanos no habrían podido sobrevivir

"Lo que nadie había examinado es cuándo el corredor se hizo biológicamente viable. Cuándo se pudo sobrevivir al largo y difícil viaje a través de él", indica Willersley.

La investigación se centró en un ‘cuello de botella’, una de las últimas partes del corredor en quedar libre de hielo, ahora cubierto en parte por el Lago Charlie en British Columbia y el Lago Spring de Alberta –los dos de la cuenca de drenaje del río Paz de Canadá–.

El equipo reunió pruebas, incluidas fechas de radiocarbono, polen, macrofósiles y ADN, tomadas a partir de núcleos de sedimentos lacustres, que obtuvieron de la superficie del lago congelado durante la temporada de invierno. El equipo de Willersley, hace 13 años, demostró que es posible extraer ADN de plantas y mamíferos antiguos de los sedimentos, ya que contienen fósiles moleculares de sustancias tales como tejidos, orina y heces.

Mikkel W. Pedersen y un compañero preparando la extracción de muestras de los sedimentos del lago. (Mikkel W. Pedersen)
Mikkel W. Pedersen y un compañero preparando la extracción de muestras de los sedimentos del lago. (Mikkel W. Pedersen)

Después de conseguir el ADN, el equipo aplicó una técnica denominada ‘secuenciación escopeta’. "Es increíble lo que se puede obtener. Hemos encontrado pruebas de peces, águilas, mamíferos y plantas. Esto demuestra la eficacia de este enfoque para reconstruir ambientes del pasado", apunta el científico.

Así pudieron ver, con notable precisión, cómo se desarrolló el ecosistema del cuello de botella. Fundamentalmente, demostraron que antes de hace unos 12.600 años no había plantas, ni animales en el corredor, lo que significa que los seres humanos que pasasen a través de él no habrían tenido recursos vitales para sobrevivir.

El paso al ecosistema de zonas verdes

Hace unos 12.600 años, la vegetación esteparia comenzó a aparecer, seguida rápidamente de animales como el bisonte, el mamut lanudo, conejos y ratones de campo. Los investigadores identificaron una transición a un ecosistema de zonas verdes, es decir, un paisaje densamente poblado de árboles, alces y águilas calvas, recursos cruciales para la migración de los seres humanos.

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