el ajuste podría causar fallos informáticos

Este 2015 durará un segundo más (para desgracia de internet)

La Tierra gira cada vez más despacio, por lo que de vez en cuando se suma un segundo al calendario. Esto puede provocar la caída de algunos servidores tras el cambio
Foto: Este 2015 durará un segundo más (para desgracia de internet)

Si este año se le hace más largo de lo habitual no se preocupe, es perfectamente normal. 2015 durará un segundo más para así compensar la rotación de la Tierra, que tiende a girar más despacio, lo que también hace que los días sean poco a poco más largos. El responsable de alargar el año es el Servicio Internacional de Rotación de la Tierra y Sistemas de Referencia (IERS) del Observatorio de París, que anunció esta misma semana la decisión.

Por este motivo, el 30 de junio de 2015 las agujas marcarán –de forma excepcional– las 11:59:60, con la intención de esperar a que la Tierra les alcance. Esto es debido a que los relojes atómicos son extremadamente puntuales: el más preciso de ellos necesitaría 300 millones de años para atrasar un segundo. Por el contrario, nuestro planeta frena debido a la interacción gravitacional con la Luna. Así que, en cierto modo, los relojes humanos son más fiables que la propia rotación terrestre, y deben ser ajustados periódicamente.

Este ajuste horario puede parecer anecdótico, pero podría tener consecuencias serias sobre programas informáticos, webs y sistemas operativos. Una especie de efecto 2000 que ya ha dado algún quebradero de cabeza en ocasiones anteriores. Y es que, a diferencia de la Nochevieja de 1999, que sólo tuvo lugar una vez, este es un problema recurrente para ingenieros de todo el mundo.

Durante el último segundo intercalar añadido, el 30 de junio de 2012, varias webs informaron de problemas. Foursquare, LinkedIn, Mozilla y Yelp sufrieron caídas. Algo similar ocurrió con Reddit, debido a un subsistema de Linux que no comprendió el cambio. “Cada vez que se añade un segundo encontramos algo. Es realmente molesto”, aseguraba por entonces el creador de Linux, Linus Torvalds, a Wired.

Pero, ¿cómo es posible que un segundo vuelva loco a un ordenadornbsp;Los sistemas informáticos utilizan el protocolo NTP (del inglés Network Time Protocol) para sincronizar sus relojes. En teoría, el paquete de datos advierte de la llegada de uno de estos segundos, para que el sistema pueda distinguir un error de un verdadero segundo extra.

Estados Unidos quiere acabar con esta costumbre, que afecta a sus sistemas de comunicaciones, mientras que Reino Unido defiende su uso

En la práctica, y desde que comenzó la monitorización en 2008, siempre hay algún servidor que falla el 30 de junio o el 31 de diciembre, haya o no que añadir algún segundo. Y es que si se repite la misma hora, aunque sea sólo un segundo, el ordenador queda confuso, por lo que si en ese momento recibe alguna orden no sabrá qué debe hacer.

Los hackers han intentado aprovechar esta vulnerabilidad en alguna ocasión: en verano de 2012, por ejemplo, se detectó que algunos servidores NTP iban a fingir un nuevo segundo intercalar.

Para evitar que este “molesto” segundo, en palabras de Torvalds, desate un pequeño caos, las empresas se han espabilado por su cuenta. Google, por ejemplo, alarga cada segundo previo al segundo intercalar unos imperceptibles milisegundos. De esta forma no es necesario repetir ninguna hora.

Trifulca mundial por un segundo

La incorporación de estos segundos intercalares tiene sus defensores y detractores. Estados Unidos se encuentra en el bando que quiere eliminar esta costumbre, y alega que afecta negativamente a sus sistemas de comunicación y navegación.

Foursquare, LinkedIn, Mozilla, Yelp y Reddit sufrieron problemas técnicos durante el último segundo intercalar añadido en 2012

Reino Unido, por el contrario, asegura que, de hacerlo, se rompería para siempre la unión existente entre nuestra idea de tiempo y la salida y puesta del Sol. Un divorcio que ya no tendría solución, ante la imposibilidad de añadir un minuto u hora en el futuro a los sistemas informáticos de todo el globo.

La falta de unanimidad sobre lo adecuado o no de incluir segundos intercalares es tal que la página humorística XKCD bromea asegurando que sería mejor acelerar la rotación terrestre, para así no necesitar añadir segundos intercalares. Aunque para ello fuera necesario bombardear la Tierra con asteroides.

Desde 1972 se han añadido 25 segundos intercalares. Sin embargo, los problemas informáticos llegaron más recientemente, a la vez que más y más ordenadores se sincronizaban mediante los relojes atómicos.

Por suerte, y aunque la posibilidad de eliminar segundos también existe, jamás se ha llevado a cabo esta opción. Esto es debido a que el planeta tiende a decelerar y no a acelerar, salvo en ocasiones excepcionales como fuertes terremotos.

Ahora que comienza el año cabe preguntarse: ¿en qué emplear este segundo gratuito que nos ofrece el IERS? Las opciones son infinitas, y aunque buena parte del planeta dormirá un segundo más, en países como España se trabajará un segundo adicional ese día. Sea como fuere, no habrá que preocuparse demasiado si algún servicio deja de funcionar temporalmente durante la jornada, la culpa de todo la tendrá ese molesto segundo intercalar. 

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