Recorrió 22.511 kilómetros en 172 días

Una ballena gris bate el récord de distancia recorrida en la migración por un mamífero

Vavara tiene 9 años y los científicos siguen su periplo desde 2011. Ahora se ha hecho famosa: una investigación la ha coronado como la campeona mundial de migración entre los mamíferos

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Una hembra solitaria de ballena gris del Oceáno Pacífico Norte Occidental ha establecido un nuevo récord de migración de larga distancia entre mamíferos. Apodada Varvara, de nueve años de edad, la ballena fue etiquetada en 2011 ante la costa de la isla rusa de Sakhalin.

Cruzó desde el noroeste hacia el lado noreste del Pacífico y siguió la costa oeste de Canadá y Estados Unidos hasta su santuario reproductivo frente a Baja California, México. Nadó 10.880 kilometros en 69 días "la distancia más larga registrada recorrida durante una migración de mamíferos", dicen los científicos. Luego regresó a su hgar por una ruta un poco más al sur, completando en 172 días un periplo de 22.511 kilómetros, también un récord para la migración de ida y vuelta.

Hasta ahora, el récord reconocido de migración de mamíferos correspondía a la ballena jorobada, una de las cuales hizo un viaje de ida de 9.800 kilómetros desde aguas frente a Brasil a Madagascar, según un estudio de 2010.

Ballenas grises del este, ballenas grises del oeste

La nueva investigación, publicada en la revista Biology Letters, plantea preguntas intrigantes sobre las ballenas grises americanas Eschrichtius robustus. Existen ballenas grises, tanto en el Pacífico Norte oriental y occidental y los conservacionistas consideran que las dos poblaciones están separadas. La caza comercial de ballenas devastó la especie a ambos lados del océano.

Sin embargo, las del este se han recuperado en gran parte mientras que los del oeste se tambalean al borde de la extinción. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) enumera la población de ballena gris occidental en torno a 130 ejemplares, por lo que está "críticamente en peligro".

Si la caminata de Varvara sirve de guía, podría haber una mezcla genética entre las poblaciones orientales y occidentales

Pero si la caminata de Varvara sirve de guía, podría haber una mezcla genética entre las poblaciones orientales y occidentales, dijeron los investigadores. En otras palabras, algunas presuntos ballenas grises occidentales podrían ser en realidad ballenas grises del este. "La identidad de la población de ballenas fuera de la isla de Sakhalin necesita más evaluación", dicen científicos dirigidos por Ladd Irvine de la Universidad Estatal de Oregón.

Otras seis ballenas también han sido supervisadas vía satélite. Junto con Varvara, otras dos también cruzaron a las regiones habitadas pero no amenazadas por las ballenas grises del este. Eran Flex, un varón de 13 años de edad, que se acercó a aguas de Oregon, en un viaje de 7.611 kilometros, y Agente, un joven de seis años de edad, que se dirigió hacia el Golfo de Alaska, cubriendo 5.464 kilometros de distancia .

Los patrones de migración rompen con la idea de que las ballenas grises siguen rutas migratorias exclusivamente de norte a sur a lo largo de las costas y demuestra que estos mamíferos tienen "habilidades de navegación a través del aguas abiertas".

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