FALLECIÓ POR LOS HUMOS DEL VESUBIO

¿Es Plinio el Viejo? Un cráneo hallado en Pompeya podría ser el del escritor romano

Ha hecho falta casi un siglo para saber que unos restos hallados en Estabia podrían ser los de Plinio el Viejo, tal y como su descubridor aseguraba tras encontrarlos

Foto: ¿Es Plinio el Viejo? Un cráneo hallado en el Vesubio podría ser el del escritor romano. (CC/Wikimedia Commons)
¿Es Plinio el Viejo? Un cráneo hallado en el Vesubio podría ser el del escritor romano. (CC/Wikimedia Commons)

Corría el año 79 cuando Plinio el Viejo estaba luchando desde su barco contra piratas en la Bahía de Nápoles. De repente, en mitad del fragor de la lucha, escuchó un extraño ruido: tras girarse, pronto descubrió que aquel sonido se correspondía con la explosión del Vesubio, que ya emitía una potente nube de humo sobre sí. En una decisión valiente, Plinio decidió dirigir a la flota imperial de Roma en dirección a Pompeya para ayudar a la población... pero sería su última decisión.

Tras dirigir los barcos hacia allí, poco pudo hacer por ayudar. Desde la lejanía, ya se podía observar que la erupción se había cobrado numerosas víctimas, además de haber provocado daños irreparables en la ciudad... pero Plinio no fue consciente del verdadero riesgo que corría. Consiguió llegar a Estabia -actual Catellammare di Stabia-, a unos 6 kilómetros de Pompeya, donde perdería la vida. ¿El motivo? Inhalar los dañinos humos emitidos por el Vesubio.

Aquel 25 de agosto del año 79, Plinio perecería a los 56 años, después de convertirse en un importante militar y, especialmente, en uno de los naturalistas más importantes de todos los tiempos. De hecho, una de sus grandes aportaciones al mundo fue su 'Historia Natural', un impresionante compendio de 37 libros en los que recopiló los principales conocimientos científicos de su época, de materias tan diferentes como la botánica, la medicina, la metalurgia o la geografía, entre otras.

Pero la sorpresa llegó a principios del siglo XX. Un ingeniero llamado Gennaro Matrone encontró por casualidad más de 70 esqueletos en Estabia, pero había uno de ellos que destacaba claramente por encima del resto: estaba engalanado con collares y pulseras, además de contar con una gran espada de marfil. Tras dar a conocer su descubrimiento, planteó una idea: ¿y si eran los restos de Plinio el Viejo? Pronto los académicos se rieron de esa 'estúpida' ocurrencia.

Tanto, que Matrone decidió vender aquellos valiosos tesoros y enterrar el esqueleto de aquel hombre, dolido por las críticas del resto de expertos, salvo el cráneo, la mandíbula y la espada, que fueron donados al Museo Storico Nazionale dell'Arte Sanitaria. Pero el giro de tuerca ha tenido casi un siglo después: ahora, unas recientes investigaciones sugieren que aquel cráneo sí que puede ser el de Plinio el Viejo, si bien la mandíbula no le pertenecería.

Pruebas que encajan

Ahora, los restos han sido sometidos a una serie de pruebas, que confirman que esa calavera encajaría con la del famoso naturalista. En primer lugar, se estudiaron los isótopos de los dientes: esta prueba es muy fiable, pues resiste al paso del tiempo y permite descubrir determinados elementos del agua potable que se fijan al esmalte de la dentadura, sirviendo para fijar un radio de dónde vivió esa persona en sus primeros años: y el resultado fue el norte de Italia, en concreto Como, igual que Plinio.

Posteriormente, se analizaron las suturas craneales -lugares por los que se unen los huesos de la cabeza-, que también confirmaron que los restos pertenecían a una persona entre 48 y 65 años, lo que encajaría con la edad del naturista. Y, por último, se practicó una tercera prueba, aunque algo menos prometedora, pues la edad de los dientes sugiere que la personas tendría poco más de 40 años, alguno menos de los 56 con los que falleció, aunque técnicamente es posible.

Lo que sí quedó completamente descartado es que la mandíbula le perteneciese. Los análisis confirman no solo que no encaja con ese cráneo, sino que pertenece a una persona de raza negra, algo muy probable dado que un tercio de los marineros que acompañaba a Plinio eran africanos. Sea como fuere, los más recientes análisis sugieren que se han encontrado los restos de Plinio el Viejo, uno de los hombres que más hizo por el conocimiento en la Antigua Roma.

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