el fósil tiene 400.000 años

Hallado en Atapuerca el ADN humano más antiguo de la historia

Científicos secuencian el genoma mitocondrial casi completo de un resto humano de la Sima de los Huesos de Atapuerca, datado en unos 400.000 años

Foto: Polvo de hueso de un fósil de Atapuerca del que se ha extraído el ADN humano más antiguo de la historia. (Javier Trueba / Madrid Scientific Films)
Polvo de hueso de un fósil de Atapuerca del que se ha extraído el ADN humano más antiguo de la historia. (Javier Trueba / Madrid Scientific Films)

Una colaboración entre el Equipo de Atapuerca y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva ha permitido secuenciar, con nuevas técnicas, el genoma mitocondrial casi completo de un resto humano (el Fémur XIII) de la Sima de los Huesos de Atapuerca, datado en unos 400.000 años (Pleistoceno Medio). Sólo en el permafrost (el suelo permanentemente congelado de las regiones polares) se ha recuperado ADN de esta antigüedad, pero no humano. Así lo constata el último número de la revista Nature que se publica este jueves.

El equipo de Matthias Meyer, del Instituto Max Planck, había secuenciado, hace muy poco tiempo, el genoma mitocondrial completo de un oso precedente del mismo yacimiento y encontrado junto con los fósiles humanos. Fue preciso para ello desarrollar nuevas técnicas analíticas, habida cuenta de la degradación extrema del material genético. El procedimiento resultó acertado y el siguiente paso era aplicarlo en un fósil humano.

No se esperaba que el ADN mitocondrial de la Sima de los Huesos compartiera un antepasado común con el de los denisovanosTras secuenciar el genoma mitocondrial extraído del Fémur XIII de la Sima de los Huesos –para lo que basto analizar dos gramos de polvo óseo–, los investigadores lo compararon con el de las especies más cercanas, tanto vivas (humanos actuales y grandes simios) como fósiles: neandertales y denisovanos.

A partir de los datos genéticos, los investigadores calcularon una edad aproximada para el fósil de la Sima de los Huesos de unos 400.000 años, muy parecida a la estimada por el mismo procedimiento para el oso: 430.000 años.

La comparación de las secuencias del genoma mitocondrial ha revelado una mayor proximidad del fósil de la Sima con los denisovanos que con los neandertales, en contra de lo esperado. Los primeros se consideran unos parientes muy lejanos de los segundos, de los que se separaron hace unos 700.000 años. Apenas se tiene información morfológica de los denisovanos, encontrados en la cueva Denisova, en Siberia meridional, por lo que no es posible establecer comparaciones anatómicas con los fósiles de la Sima de los Huesos.

Meyer y Arsuaga en el laboratorio. (Javier Trueba / Madrid Scientific Films)
Meyer y Arsuaga en el laboratorio. (Javier Trueba / Madrid Scientific Films)

Un hallazgo inesperado

Meyer ha explicado que “no se esperaba que el ADN mitocondrial de la Sima de los Huesos compartiera un antepasado común con el de los denisovanos en lugar de con el de los neandertales, dado que los fósiles de la Sima muestran rasgos neandertales”.

Teniendo en cuenta la antigüedad del yacimiento, un escenario posible es que los humanos de la Sima estén relacionados con la población ancestral a partir de la cual evolucionaron por separado neandertales y denisovanos. Otra posibilidad, apuntan los investigadores, es que otros Homo distintos transmitieran el ADN mitocondrial de tipo denisovano a los habitantes de la Sima, o a sus antepasados.

Todo apunta a una complejidad mayor de lo que se suponía en el Pleistoceno medio“Este trabajo muestra que ahora podemos estudiar el ADN de fósiles con varios cientos de miles de años de antigüedad, abriéndose la posibilidad de conocer genes de los antepasados de neandertales y denisovanos. Es tremendamente emocionante”, ha apuntado Svante Päabo, director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

Según Juan Luis Arsuaga, director del Centro Mixto (Universidad Complutense de Madrid-Instituto de Salud Carlos III) de Evolución y Comportamiento Humanos y director científico del Museo de la Evolución Humana de Burgos, “sólo hay progreso en el conocimiento cuando se encuentra lo inesperado. Todo apunta a una complejidad mayor de lo que se suponía en el Pleistoceno medio. Esperemos que futuras investigaciones aclaren las relaciones entre los fósiles de la Sima, los neandertales y los denisovanos”.

Los investigadores del equipo conjunto se proponen ahora secuenciar ADN mitocondrial de otros individuos de la Sima, e incluso recuperar algunas secuencias del ADN nuclear.

Atapuerca sigue guardando sorpresas

La Sima de los Huesos es el yacimiento que ha proporcionado más fósiles de una especie fósil de homininos, la subtribu de primates homínidos a la que pertenecen los humanos. Desde el año 1976 se trabaja en la recuperación de los restos óseos de por lo menos 28 individuos. Los esqueletos están completos, pero sus huesos se encuentran muy fragmentados, dispersos y mezclados, lo que dificulta su reconstrucción. La especie representada en la Sima de los Huesos muestra una combinación de rasgos arcaicos junto con otros incipientemente neandertales, por lo que se la considera relacionada evolutivamente con estos últimos.

Las particulares condiciones del yacimiento, aislado desde hace cientos de miles de años en las profundidades de un sistema cárstico, han permitido una conservación excepcional de los huesos humanos. El ADN mitocondrial se encuentra en múltiples copias en las mitocondrias de las células y se transmite exclusivamente por línea materna.

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