creó el primer sistema de email en 1971

Ray Tomlinson, inventor del email, fallece a los 74 años

El estadounidense Ray Tomlinson envió el primer correo electrónico en 1971, en pleno desarrollo de ARPANET, el sistema precursor de internet. Ha fallecido a los 74 años
Foto: Raymond Tomlinson, el padre del correo electrónico
Raymond Tomlinson, el padre del correo electrónico

Se ha ido un genio. Raymond Tomlinson, nacido en el estado de Nueva York hace 74 años, falleció ayer sábado de un ataque al corazón. La noticia ha sido confirmada en las últimas horas por uno de los padres de internet, Vinton Cerf, y por diversos medios. Tomlinson desarrolló en 1971 el primer programa de correo electrónico en ARPANET, el sistema precursor de internet. Él es responsable de que hoy en día, décadas después, sigamos utilizando el símbolo de "@" en las direcciones de correo. 

Tomlinson ideó el sistema utilizado en ARPANet a través del cual se pudo enviar el primer mensaje entre ordenadores conectados en red. Era el comienzo no solo de internet, también de una de las principales formas de comunicación digital en la actualidad. Vinton Cerf, que trabajó con Tomlinson en los 70, ha confirmado el fallecimiento de su colega.

Licenciado en ingeniería eléctrica en 1963 por el Instituto Politécnico Rensselaer, Tomlinson estudió varios años en el Massachusetts Institute of Technology (MIT) antes de comenzar a trabajar en la legendaria compañía Bolt Beranek and Newman (hoy Raytheon BBN Technologies). La empresa, con sede en Boston, jugó un papel fundamental en la creación de los primeros sistemas de ARPANet, el proyecto financiado por el gobierno EEUU que conectaría en red varios ordenadores y que más tarde daría lugar a internet.

Primer email entre ordenadores conectados

En 1971, Tomlinson combinó dos programas existentes (conocidos como SNDMSG y CPYNET) para crear la primera aplicación que permitía intercambiar mensajes entre usuarios de diferentes ordenadores dentro de la red ARPANet. Hasta esa fecha el intercambio de mensajes era posible, pero solo entre usuarios de un mismo ordenador. Tomlinson  fue el primero en idear la forma de intercambiarlos entre diferentes terminales. Escogió además el símbolo de "@" para separar los emails locales de los enviados entre ordenadores conectados. Fue así cómo la fórmula "usuario@host" se convirtió en el estándar para las direcciones de correo electrónico. Hoy, 45 años después, sigue siendo así.

Raymond Tomlinson (izquierda) junto a Martin Cooper en 2009 al recibir el Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica. (Foto: FPA)
Raymond Tomlinson (izquierda) junto a Martin Cooper en 2009 al recibir el Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica. (Foto: FPA)

El primer email que envió Tomlinson fue entre dos ordenadores de ARPANet operados por la compañía BNN. En una entrevista con la revista Wired en 2012, Tomlinson reconoció no acordarse de qué había escrito en ese primer correo electrónico de la historia. "Eran todos mensajes de prueba, lo que sea que salió cuando puse mis manos sobre el teclado, es lo que que envié. El primer email podía contener cualquier cosa".

Raymond Tomlinson recibió en el 2009 el Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica, junto al creador del teléfono móvil, Martin Cooper. En el 2012 fue incluido en el popular Internet Hall of Fame, iniciativa de la Internet Society que, a modo de museo virtual, reconoce la contribución de personas clave en el desarrollo de la red. Ray Tomlinson será recordado para siempre en esa lista junto a nombres como los de Vint Cerf, Tim Berners-LeeVan Jacobson.

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