Por qué los paneles solares cada día son más baratos (y no van a dejar de serlo)
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Por qué los paneles solares cada día son más baratos (y no van a dejar de serlo)

En las últimas cuatro décadas su precio ha bajado un 97%. El desarrollo tecnológico y un claro apoyo gubernamental han sido los principales responsables

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Centro de generación solar de Tenaska en El Centro, California. (Reuters)

En 1977 la energía producida en todo el mundo gracias a los paneles solares alcanzó los 500 kW. Hoy, según datos de la Agencia Internacional de Energías Renovables (IRENA por sus siglas en inglés) esa cifra alcanza los 713,970 MW. Además, este número no para de aumentar año a año. Por ejemplo, según explican desde BloombergNEF, en España, en 2020, se financió la instalación de nuevas placas solares que sumarán 2,9 GW de capacidad a nuestra red eléctrica. Esto no se debe solo a la clara voluntad de llevar a cabo la transición energética, sino también al agudo abaratamiento de estas tecnologías que, cada día más, hacen atractiva su instalación tanto a empresas como particulares.

Así se explica en este estudio científico, publicado por investigadores del Massachusetts Institute of Technology (MIT), una de las universidades técnicas más reputadas del mundo. En su trabajo los investigadores se preguntaron cuáles son los factores que han hecho que en las últimas cuatro décadas (los autores estudiaron los datos comprendidos entre los años 1980 y 2012) el precio de los paneles solares se desplomara en un 97%.

"Las políticas públicas estimularon el crecimiento del mercado y son responsables del 60% de la bajada de los precios"

Llegaron a la conclusión de que, aunque muy diversos, los factores que han determinado este sustancial abaratamiento de los paneles fotovoltaicos son, principalmente, el apoyo gubernamental, las políticas públicas a favor de estas tecnologías y el aumento de la electricidad generada a partir de una determinada cantidad de luz solar.

Primera clave: la eficiencia

"Las placas solares de ahora convierten mucho mejor la energía del sol a electricidad", explica una de las autoras del estudio, Jessika Trancik. Este es uno de los factores que los investigadores denominan 'bajo nivel'. Son mecanismos que, basados en el desarrollo tecnológico, han sido capaces de aumentar la cantidad de electricidad generada y, por ello, "son responsables de más del 40% de la bajada de precios de los paneles solares en los últimos 40 años", explica la investigadora.

Foto: Planta solar fotovoltaica. (EFE) Opinión

Pero los factores de abaratamiento no acaban ahí. Los llamados mecanismos de 'alto nivel' son también importantes dado que son responsables de reducir al mínimo la cantidad de células fotovoltaicas que salen defectuosas de fábrica, mejorar los procesos productivos para fabricarlas con menor cantidad de material (manteniendo su capacidad de generación) y, por supuesto, el aumento de la oferta. Todos estos factores han reducido los costes puros de producción que, a su vez, se han traducido en un abaratamiento progresivo para el consumidor final del precio de los paneles solares. Como explica Jessika Trancik, "la capacidad de afinar muchas variables distintas es lo que nos permite ver un continuo descenso de los costes y los precios".

Foto: Foto: EFE

Pero aclaran, también, que la importancia de cada uno de esos factores ha variado con el tiempo. En los primeros años, el I+D "fue el primer mecanismo responsable de la reducción del precio, al introducir mejoras significativas en las placas solares y en los métodos de manufacturación", comentan los investigadores. Pero eso cambió en la última década y media dado que ahora "son las economías de escala las principales responsables, dado que han permitido que las plantas de fabricación de paneles solares hayan aumentado, día a día, su tamaño y producción", explican los autores. Esto, a su vez, hace que Jessika Trancik se haga nuevas preguntas: "¿Qué factores serán los responsables en el futuro del abaratamiento de los paneles solares? ¿Cuáles son los límites reales del crecimiento de estas plantas de fabricación?".

La administración pública es clave

No ha sido solo el trabajo de ingenieros e investigadores el responsable del desplome de los precios de las células solares: "Las políticas públicas estimularon el crecimiento del mercado y son responsables del 60% de la bajada de los precios. Han jugado un papel importante en la reducción de costes", comenta Jessika Trancik.

La investigadora explica que la estandarización de regulaciones o la amplia variedad de subsidios son dos de las principales formas en la que la gestión pública ha ayudado a este sector. De todos modos, la principal es que el I+D original era todo público. El desarrollo de los paneles solares ocupó a muchas de las mentes centradas en la carrera espacial ya desde los años 50. De hecho, el 25 de abril de 1954 la compañía estadounidense Bell Labs anunció la creación de la primera célula fotovoltaica (efectiva) de silicio. Desde inicios de los años 50 Bell Labs trabajaba en este proyecto como subcontratista de la NASA y su objetivo era la utilización de estos artilugios para actividades espaciales.

placeholder El primer satélite de la historia alimentado por energía solar y puesto en órbita en 1958. (NASA)
El primer satélite de la historia alimentado por energía solar y puesto en órbita en 1958. (NASA)

Según explica la investigadora Jessika Trancik, "desde hace mucho tiempo ha habido un debate sobre si estas políticas públicas funcionan, sobre si de verdad estaban ayudando al desarrollo tecnológico. Ahora, no solo podemos decir que sí, sino que podemos calcular exactamente cuánto".

Un modelo que funciona, replicable

Como demuestran los investigadores en su estudio, la unión de políticas públicas con inversión (tanto privada como pública) es fundamental. Además, concretan que este es un ejemplo que podría ser aplicado a otras tecnologías de energías renovables. "Podemos usar este trabajo para evaluar si mejoras similares a las de los paneles solares pueden ser obtenidas con otras tecnologías", explica la investigadora. "De ahora en adelante se abre una vía por la que podemos determinar qué tecnologías pueden mejorar o abaratarse más rápido. La aplicación de estas políticas a los paneles solares es solo el inicio de lo que podemos hacer", apostilla.

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