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Las Gemínidas 2021 despiden el año: cómo y cuándo ver la lluvia de estrellas
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Su máximo será del 13 al 14 de diciembre

Las Gemínidas 2021 despiden el año: cómo y cuándo ver la lluvia de estrellas

El máximo de su actividad se espera a las 08:00 horas del 14 de diciembre, hora española

Foto: La noche del 13 al 14 de diciembre será el mejor momento para observar la lluvia de estrellas.(istock)
La noche del 13 al 14 de diciembre será el mejor momento para observar la lluvia de estrellas.(istock)

Este diciembre, las Gemínidas volverán a despedir el año superando los 100 meteoros por hora y colocándose en el primer puesto del ranking anual de lluvias de estrellas, seguidas de las Perseidas y las Cuadrántidas. Como cada año, las Geminadas mostrarán su pico de actividad a mediados de diciembre y la actividad de las Gemínidas se producirá entre el 7 y el 17 de diciembre. La noche del 13 al 14 de diciembre será el mejor momento para observar la lluvia de estrellas y el máximo se espera a las 08:00 horas del 14 de diciembre, hora española y a las 07:00 horas en Canarias.

Esta lluvia, una de las más atractivas para muchos investigadores, fue observada por vez primera en 1862 y a diferencia de la mayoría de lluvias de estrellas, no procede de un cometa sino de un cuerpo celeste, el asteroide (3200) Phaethon. Además, las Gemínidas es una lluvia que puede observarse desde ambos hemisferios. A pesar de que desde el hemisferio norte la actividad será mayor que desde el sur debido a que el radiante estará a mayor altura sobre el horizonte, desde los cielos australes también se observará una gran cantidad de meteoros.

El mejor momento para observarlas

La noche del 13 al 14 de diciembre será el mejor momento para observar la lluvia de estrella y desde el Observatorio del Teide, explican cuándo es el momento más óptimo para observarlas en todo su esplendor y poder pedir algún deseo para el año 2022. Miquel Serra-Ricart (IAC) explica que desde el año 2012 han seguido puntualmente a las Gemínidas desde el Observatorio del Teide y siempre nos han ofrecido un gran espectáculo y recalca que "este año nadie debería perderse la lluvia". En este sentido, señala, "El momento ideal es al final de la noche cuando la Luna, que estará gibosa creciente, se ocultará bajo el horizonte. Las Gemínidas, a diferencia de las Perseidas, son meteoros lentos y, por tanto, es más sencillo ‘cazarlos’".

Cómo observarlas

Los meteoros parecen nacer en la constelación de Géminis (los Gemelos), que se situará cerca de la conocida constelación de Orión. Sin embargo, este año la Luna estará en cuarto creciente durante las noches de máxima actividad, lo que dificultará la visibilidad de los meteoros más débiles, por lo que se recomienda la observación a partir de la media noche. Para asegurarnos de ver el mayor número de Gemínidas posible, debemos situarnos en un lugar oscuro, libre de la contaminación lumínica producida por las ciudades y con horizontes despejados.

Conviene fijar la mirada en una zona del cielo y mantenerla, al menos, durante unos minutos para poder “detectar” alguna Gemínida. Se recomienda tumbarse en el suelo y, debido a las bajas temperaturas características de esta época del año, llevar ropa de abrigo. Y lo más importante: hay que tener paciencia.

Qué es una lluvia de estrellas

Las llamadas “estrellas fugaces” son en realidad pequeñas partículas de polvo de distintos tamaños (entre fracciones de milímetros hasta centímetros de diámetro) que van dejando los cometas --o asteroides, como en esta lluvia-- a lo largo de sus órbitas alrededor del Sol, debido al “deshielo” producido por el calor solar. La nube de partículas resultante (llamados meteoroides) se dispersa por la órbita del cometa y es atravesada cada año por la Tierra en su órbita alrededor de nuestra estrella.

Durante este encuentro, los meteoroides se calientan, principalmente por rozamiento al entrar a gran velocidad en la atmósfera terrestre, vaporizándose parcial o completamente, creando los conocidos trazos luminosos o “estrellas fugaces” que reciben el nombre científico de meteoros. Aquellos meteoros de mayor tamaño y que sobrevivan al rozamiento atmosférico podrían impactar con la superficie terrestre convirtiéndose en meteoritos.

Foto: El eclipse lunar fotografiado desde Tokio, Japón (REUTERS/Issei Kato)

Restos del asteroide (3200) Phaethon

Normalmente, los progenitores de las lluvias de estrellas son cometas, pero en el caso de las Gemínidas no. Un pequeño cuerpo celeste -el asteroide (3200) Phaethon- es el presunto progenitor de las Gemínidas desde 1983, siendo un misterio para los astrónomos. El equipo dirigido por Dave Jewitt (UCLA), ayudado por las sondas STEREO, de NASA - nuestros ojos en el Sol para “cazar” asteroides y cometas en su aproximación a la estrella se dio cuenta, en 2010, que Phaethon experimentaba un aumento de intensidad en su brillo. Se trataba de algo nuevo que dieron en llamar “cometa rocoso”. En síntesis, es un curioso asteroide que se acerca tanto al Sol que el calor emitido por nuestra estrella “quema” los residuos de polvo que cubren la superficie rocosa y forma así una especie de “cola de grava”.

Javier Licandro (IAC) comenta que (3200) Phaethon, con 4 o 5 km de diámetro, es un destructor total. En este sentido, explica que "Si chocara con la Tierra, produciría una catástrofe a nivel global que acabaría con especies, incluida probablemente la nuestra". No obstante, este asteroide es un riesgo menor en la lista de los cuerpos potencialmente peligrosos. Aun de esta forma, recalca que tenemos que controlarlo porque las órbitas de estos pequeños asteroides que pasan tan cerca de la Tierra están afectadas por muchos efectos que pueden hacer que, en un futuro, la órbita pudiera derivar en una órbita de colisión”.

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