ABRE LA VÍA A NUEVOS FARMACOS

Investigadores descubren cómo actúa la ketamina en el cerebro sobre la depresión

Los investigadores han encontrado el receptor sobre el que actúa este medicamento y cómo lo hace

Foto: Una de cada cinco personas sufrirá una depresión mayor a lo largo de su vida. Foto: Universidad de Oxford
Una de cada cinco personas sufrirá una depresión mayor a lo largo de su vida. Foto: Universidad de Oxford

Investigadores suecos del Instituto Karolinska han identificado un objetivo clave para la ketamina: los receptores específicos de serotonina en el cerebro. Sus hallazgos abren una esperanzadora vía a nuevos y efectivos antidepresivos.

Estudios anteriores han demostrado que dosis bajas del medicamento anestésico ketamina actúan rápidamente en ciertos pacientes con depresión resistente al tratamiento, pero se desconoce exactamente cómo funciona. Recientemente, se ha aprobado en los Estados Unidos y la Unión Europea un aerosol nasal que contiene ketamina para pacientes con este tipo de depresión.

Los científicos del Instituto Karolinska han tratado de averiguar cómo actúa el cerebro cuando se le somete a un tratamiento con ketamina. "Este estudio, con imágenes cerebrales realizadas con tomografía por emisión de positrones (PET), es el más grande de su tipo en el mundo y quisimos observar no sólo la magnitud del efecto sino también si la ketamina actúa a través de los receptores de serotonina 1B", explica el primer autor del estudio Mikael Tiger, investigador del Departamento de Neurociencia Clínica del Instituto Karolinska.

"Nosotros y otro equipo de investigación pudimos mostrar anteriormente una baja densidad de receptores de serotonina 1B en los cerebros de las personas con depresión". La serotonina desempeña un papel clave en la depresión y se cree que los niveles bajos están relacionados con una enfermedad más grave. Hay 14 tipos diferentes de receptores para este neurotransmisor en la superficie de las neuronas.

Descensode la serotonina y aumento de la dopamina

En la primera fase del estudio, 30 personas con depresión difícil de tratar recibieron una infusión de ketamina (20 personas) o un placebo. Ni el paciente ni el médico sabían inicialmente quién recibía cada cosa. Los cerebros de los participantes fueron fotografiados con una cámara PET antes de la infusión y 24-72 horas después. En la siguiente fase, los que quisieron (29 individuos) recibieron ketamina dos veces por semana durante dos semanas. El resultado fue que más del 70 por ciento de los tratados con ketamina respondieron al fármaco de acuerdo a una escala de calificación de la depresión.

"Será interesante examinar en futuros estudios si este receptor puede ser un objetivo para nuevos fármacos efectivos que no tengan los efectos adversos de la ketamina"

Para sus imágenes cerebrales, los investigadores usaron un marcador radioactivo que se une específicamente a los receptores de serotonina 1B para hacerlos visibles. Encontraron que la ketamina operaba a través de estos receptores en un mecanismo de acción anteriormente desconocido. La unión a este receptor reducía la liberación de serotonina pero aumentaba la de otro neurotransmisor llamado dopamina. La dopamina es parte del sistema de recompensa del cerebro y ayuda a las personas a experimentar sentimientos positivos sobre la vida, algo que a menudo falta en la depresión.

"Mostramos por primera vez que el tratamiento con ketamina aumenta el número de receptores de serotonina 1B", señala Johan Lundberg, jefe del grupo de investigación del Departamento de Neurociencia Clínica del Instituto Karolinska en declaraciones recogidas por Neuroscience News. "La ketamina tiene la ventaja de ser de acción muy rápida, pero al mismo tiempo, es un medicamento clasificado como narcótico que puede llevar a la adicción. Así que será interesante examinar en futuros estudios si este receptor puede ser un objetivo para nuevos fármacos efectivos que no tengan los efectos adversos de la ketamina".

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