BETELGEUSE, A 642 AÑOS LUZ DE LA TIERRA

Una de las estrellas más brillantes actúa de manera extraña y podría explotar

Está perdiendo luminosidad de manera importante y este proceso se ha acelerado desde el mes de septiembre

Foto: La estrella Betelgeuse en Orion. (Wikimedia Commons / European Southern Observatory)
La estrella Betelgeuse en Orion. (Wikimedia Commons / European Southern Observatory)

Betelgeuse, una estrella "super gigante roja" casi mil veces más grande que el Sol, está perdiendo su brillo y los astrónomos sostienen que explotará y se convertirá en una supernova en algún momento dentro de los próximos 100.000 años.

La pérdida de luminosidad de Betelgeuse está siendo constante y se ha acelerado en las últimas semanas. Después de haber sido catalogada el año pasado como la décima estrella más brillante del espacio conocido, ha pasado al puesto 24 y podría caer aún más. Esto está desconcertando a los astrónomos, que únicamente sostienen que está preparándose para estallar y convertirse en una supernova. Desconocen cuándo: puede ser mañana, puede ser dentro de 100.000 años.

Edward Guinan y otros astrónomos de la Universidad de Villanova (Estados Unidos) acaban de compartir una breve actualización de su estado y han señalado que ahora es una magnitud completa (escala de brillo) más débil que en septiembre. De hecho, hace cinco meses era 2,5 veces más brillante de lo que es en la actualidad. "Las observaciones fotométricas más recientes indican que Betelgeuse está actualmente en la etapa menos luminosa y más fría de nuestros 25 años de fotometría", reconocen los astrónomos en declaraciones recogidas por Cnet.

Preparándose para morir

A pesar de que algunos sostienen que se trata de una eyección de gas de la propia estrella, que produce polvo y esconde la luminosidad de este astro, la gran mayoría de los científicos apuestan por la muerte de la estrella. Se espera que Betelgeuse, situada en la constelación de Orión a 642 años luz de la Tierra, se vuelva supernova tras una explosión que, según los científicos, podría ser más brillante que la luna e incluso visible desde nuestro planeta durante la noche o el día.

"Si la vemos explotar aquí, eso significaría que la explosión ocurrió físicamente hace 600 años"

Lo que se desconoce es el cuándo. Aunque parece poco probable que se produzca en un futuro próximo, cuando colapse Betelgeuse formará una estrella de neutrones, objeto muy compacto que crea una onda de choque que disloca completamente la estrella. Posteriormente, en semanas, se formará una nebulosa, que puede permanecer en el cosmos durante miles de años. Sea hoy o dentro de 100.000 años, las supernovas no son muy habituales, por lo menos desde el punto de vista humano. La última observada data de 1604.

Y no tengan miedo, no hay peligro para nuestro planeta. Betelgeuse está a más de 600 años luz. "Si la vemos explotar aquí, eso significaría que la explosión ocurrió físicamente hace 600 años", señala Pierre Kervalla, del Observatorio de París-PSL.

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