EL ÚNICO MAMÍFERO DE SANGRE FRÍA DEL MUNDO

El enigma de la rata topo desnuda, el animal inmune al dolor y al cáncer

Se trata de uno de los animales más extraños del planeta y, posiblemente, de los más difíciles de ver, pues vive muchos metros bajo tierra, pero esconde un genoma único

Foto: Así es la rata topo desnuda, el animal inmune al dolor y al cáncer. (CC/Roman Klementschitz)
Así es la rata topo desnuda, el animal inmune al dolor y al cáncer. (CC/Roman Klementschitz)

Posiblemente, uno de los animales más extraños que podemos encontrar en nuestro planeta también es uno de los más difíciles de ver. Se trata del Heterocephalus glaber o, como popularmente se conoce, la rata topo desnuda. Y es que este pequeño mamífero cuenta con varias características únicas no solo en su especie sino dentro del mundo animal: no en vano, los científicos de universidades como la de Cambridge investigan por qué no siente dolor y por qué es inmune al cáncer.

Su nombre es completamente descriptivo: físicamente se trata de una rata, pero que vive bajo tierra, a centenares de metros de la superficie, donde no necesitan pelo para protegerse del frío, pues son naturales del este de África. Se trata del único mamífero del mundo conocido que es de sangre fría, aunque en realidad la forma de organizar sus comunidades se parece más a la de algunos insectos, donde una reina manda sobre el resto de especímenes, según explica el profesor Ewan St. John Smith en un artículo publicado en 'The Conversation'.

Su aspecto es realmente extraño: con su piel muy blanca y completamente desnuda, se trata de pequeños ejemplares que pueden medir hasta 20 centímetros y pesar unos 70 gramos. Pero su característica más llamativa está en sus incisivos, colocados estratégicamente en la parte externa de la boca: de esta manera, es capaz de cavar túneles subterráneos con ellos con gran eficacia sin tragar tierra e, incluso, manipular objetos con ellos.

Pero, sin duda, el misterio que rodea al animal y que trae de cabeza a la comunidad científica es mucho más profundo. Se trata de un animal que es capaz de vivir hasta 10 veces más que cualquier otra rata, que es capaz de no sentir cierto dolor, es inmune en muchos casos al cáncer y, además, es capaz de vivir en condiciones extremas de acceso al oxígeno. Los expertos tratan de descubrir la razón de este enigma, aunque todo apunta a cómo se reproducen sus células.

Los primeros análisis, que no son concluyentes, sugieren que la clave puede estar en la red por la que las células reciben apoyo nutricional. Su estructura es la que impide que se produzca una reproducción celular incontrolable, básico para evitar que el cáncer no gane terreno en su pequeño cuerpo. Sin embargo, otros científicos consideran que la clave está en sus procesos de envejecimiento, que podrían ser vitales a la hora de entender la enfermedad.

Pero es curioso cómo la rata topo desnuda reacciona a cierto tipo de dolor. La presión y el calor son las únicas dos maneras de que este animal sienta dolor, pero es completamente inmune al daño producido por ácido. En los seres humanos, la acumulación de determinados ácidos en el cuerpo humano contribuye al dolor crónico, algo que no sufre este pequeño mamífero, pues tiene una mutación molecular que hace que los nervios se adormezcan en lugar de sentir dolor.

Y van incluso más allá: esta especie puede llegar a sobrevivir durante más de una hora sin acceso al oxígeno. ¿Cómo? Son capaces de utilizar la fructosa para la generación de energía sin que exista deterioro en sus células nerviosas. Los expertos investigan para entender esta manera de 'respirar', con el objetivo de poder aplicarlo en seres humanos, especialmente para encontrar tratamientos que impidan daño cerebral en caso de accidente cardiovascular.

Su longevidad también está siendo investigada por los expertos, pues mientras otras ratas viven entre dos y tres años, esta es capaz de alcanzar los 30 años de vida, más de lo que viven un caballo, una jirafa o un lobo. ¿Qué secreto guarda en su estructura molecular que le hace ser uno de los animales más evolucionados del planeta? Los investigadores siguen trabajando en descifrar los enigmas del genoma de uno de los animales más difíciles de ver del mundo.

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