EN LAS ISLAS PELIGROSAS

¿Qué son los 1,5 millones de manchas ocultas durante 3.000 años en la Antártida?

"Creo que nunca habíamos visto esta colonia de pingüinos porque no esperábamos encontrarlos allí", asegura Heather Lynch, una de las responsables del proyecto

Foto: La misteriosa colonia de 1,5 millones de pingüinos que estuvo oculta 3.000 años. (CC)
La misteriosa colonia de 1,5 millones de pingüinos que estuvo oculta 3.000 años. (CC)

Un grupo de científicos de la norteamericana Universidad de Stony Brook se ha encontrado con un inesperado hallazgo. Parecía un día más en la oficina, dentro del plan para monitorizar todas las poblaciones de pingüinos Adelia, conocidas y localizadas por los expertos desde hace muchas décadas... hasta que llegó la gran sorpresa. ¿Cómo había podido estar oculta durante 3.000 años una megapoblación de 1,5 millones de estos pequeños animales?

Más de 10 meses llevaba este equipo de investigadores haciendo el recuento de las poblaciones de pingüinos: normalmente, se acudía hasta las colonias y a través de drones o sistemas de satélite se tomaba nota del número de animales presentes en la zona. Sin embargo, en esta ocasión se llevó a cabo una técnica especial: un sistema diseñado por un ingeniero de la NASA que, a través de un algortimo, permitía localizar las colonias como si de píxeles se tratara... y llegó la sorpresa.

Lo que nadie esperaba es que en una zona bastante inaccesible del planeta, denominada las Islas Peligrosas, se encontrara una de las colonias de pingüinos Adelia más grande nunca antes descubierta: "Las islas son llamadas así porque siempre están cubiertas por una capa gruesa de hielo marino que impide los censos en esa área. Creo que nunca habíamos visto esta colonia de pingüinos porque no esperábamos encontrarlos allí", asegura Heather Lynch, una de las responsables del proyecto.

La gran curiosidad es que la colonia no fue encontrada porque las imágenes del satélite lograran localizar a los pingüinos, sino que lo que la fotografía fue capaz de hallar fueron sus excrementos. A partir de ello, comenzaron a buscar en un radio de kilómetros relativamente pequeños, hasta que se dieron de bruces con la realidad: 1,5 millones de pingüinos Adelia de los que, hasta la fecha, no se sabía de su existencia. Y se calcula que es poco para lo que un día pudo ser.

Y es que los expertos aseguran que el cambio climático ha podido afectar exponencialmente al número de pingüinos que viven en las Islas Peligrosas. Tras ser descubiertos, los científicos decidieron analizar imágenes por satélite de años anteriores, y llegaron a la conclusión de que a finales de la década de 1990 pudieron vivir su punto más alto de población: "La disminución no es catastrófica, pero calculamos que ha sufrido un descenso de entre el 10 y el 20%", afirma Lynch.

Tras descubrirse la población de pingüinos, una parte del equipo se desplazó hasta las Islas Peligrosas para analizarla 'in situ'. Tras recoger huesos y cáscaras de huevo encontrados en la zona, se procedió a la datación por radiocarbono, dando como resultado que aquellos pingüinos llevan viviendo allí más de 2.800 años. Una colonia desconocida hasta la fecha para la que ahora los científicos tienen un nuevo objetivo: "Es el momento de protegerlos".

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