la khaleesi de los drones

Esta ingeniera hace magia con drones: así crea los shows más asombrosos del cielo

Natalie Cheung lleva las riendas de las decenas de cuadricópteros que han danzado en sincronía junto a la superestrella del pop en la Super Bowl.

Foto: Natalie Cheung.
Natalie Cheung.

Un ejército de drones hace acrobacias sobre los rascacielos de Los Ángeles trazando asombrosas formas tridimensionales: una gigantesca ‘W’, una espada y una guerrera. Con ese original espectáculo, música en directo incluida, se celebró hace unos días el lanzamiento en Blu-Ray de ‘Wonder Woman’, una de las películas más taquilleras del año.

El homenaje aéreo a la cinta protagonizada por la emblemática superheroína de DC Comics, y dirigida por la cineasta Patty Jenkins, también estuvo organizado por mujeres: fue un equipo femenino el que se encargó de conseguir que los 300 drones siguieran la impresionante coreografía.

“Pensé que a las mujeres de mi equipo les encantaría participar ‘in situ’, especialmente porque habíamos elogiado la película en junio después de verla. Envíe una nota rápida y en diez minutos teníamos un equipo”, afirma Natalie Cheung, responsable de los espectáculos con drones de Intel.

El espectáculo nocturno de 'Wonder Woman' no ha sido el primero creado por el equipo de Cheung que ha tenido una gran repercusión. Hace dos años, su exhibición en Alemania, protagonizada por un centenar de pequeños drones que danzaron al ritmo de la Quinta Sinfonía de Beethoven, conseguía el Guinness de los Récords: era el “mayor número de vehículos aéreos no tripulados [UAV por sus siglas en inglés] aerotransportados simultáneamente”.

La compañía batió su propio récord el año pasado, al conseguir que medio millar de pequeños drones volaran en formación para crear su propio logo. En los últimos meses, su enjambre robótico ha trazado formas en Disney World o ha dibujado una bandera estadounidense en el cielo durante la actuación de Lady Gaga en la Super Bowl, una escena que habían grabado antes del gran evento.

“Al asociarlos con una orquesta y sincronizarlos con la música, cambias la industria del entretenimiento nocturno. Se convierte en una narración en el cielo, en fuegos artificiales digitales, ¡incluso en un anuncio en el firmamento!”, afirma Cheung, artífice de estos peculiares espectáculos que ya han llegado a varios países.

Espectáculos de récord

Tras acabar sus estudios de ingeniería eléctrica e informática en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (el prestigioso MIT), Natalie Cheung comenzó a trabajar en Intel y al tiempo centró su labor en hacer que los drones de la compañía alzaran el vuelo.

Le entusiasman los multirrotores —le gusta incluso “el zumbido de las hélices cuando despegan”—, una afición que comenzó como mecenas en Kickstarter de un kit para construir uno. Desde entonces, la flota de drones que tiene en su hogar ha aumentado. “Me encanta enseñar a la gente cómo volar un dron, me encanta ver la sonrisa en su cara cuando vuelan por primera vez y comentan lo fácil que es. He enseñado a mi marido a volar, y mis suegros lo han intentado también”, relata Cheung.

El gigante de los chips arrancó su incursión en esa industria hace un tiempo: ha comprado algunas compañías del sector, ha invertido en el fabricante chino Yuneec, ha desarrollado tecnología para drones o ha creado su propia aeronave para usos profesionales, Falcon 8+. Cheung trabajó como directora de Marketing del equipo de aeronaves no tripuladas de la firma antes de ser la responsable de esos espectáculos con los que Intel está consiguiendo ganar visibilidad en un sector dominado por la empresa china DJI, el mayor fabricante de drones a nivel global.

Natalie Cheung desarrolla espectáculos con drones | Intel
Natalie Cheung desarrolla espectáculos con drones | Intel

La compañía también ha desarrollado su propia aeronave para estos eventos, que, al menos de momento, no ha sacado al mercado: el Shooting Star. Una máquina muy ligera (solo pesa 280 gramos) y sencilla (no integra cámaras, solo ledes), fabricada con plásticos flexibles y gomaespuma para no causar daño, y que sabe crear formas en el aire junto a otros de su especie siguiendo las órdenes de un ordenador. Un operador en tierra se encarga de controlarlos y, si hay algún fallo de comunicación, los drones saben volver a casa por GPS.

La regulación de la Administración Federal de Aviación estadounidense establece que, con fines comerciales, un piloto solo puede operar un dron al mismo tiempo, y además ha de hacerlo durante el día (un requisito que también fija la normativa actual en España), pero Intel ha logrado un permiso especial para que una sola persona con un portátil pueda gobernar estos espectáculos en la oscuridad.

El dron Intel Shooting Star | Intel
El dron Intel Shooting Star | Intel

¿Los fuegos artificiales del futuro?

Además de los pilotos, ingenieros expertos en ‘hardware’ y ‘software’, técnicos y animadores se encargan de organizar estos espectáculos que permiten admirar 4.000 millones de combinaciones de colores. Una semana antes del evento, se desplazan al lugar donde va a celebrarse y comienzan a trabajar para que todo salga perfecto. “Cuando llega el ‘show’, he visto simulaciones de las animaciones y las pruebas del espectáculos de drones”, explica Cheung. “En el evento, siempre es fantástico mirar al público que lo contempla por primera vez, notar su emoción y asombro al ver que los drones aparecen como por arte de magia”.

A día de hoy, esta entusiasta de los drones cree que sus exhibiciones son un gran complemento a los espectáculos de pirotecnia, aunque su meta final es mucho más ambiciosa. “Pueden convertirse en los fuegos artificiales digitales, puntos de luz controlados que crean una nueva historia en el cielo y pueden ser usados por todo el mundo en parques temáticos, eventos y celebraciones, incluso creando una nueva categoría como ‘branding’ o anuncios en el cielo”, augura Cheung con optimismo.

Los “fuegos artificiales digitales” de Intel | Intel
Los “fuegos artificiales digitales” de Intel | Intel

Elegida por la revista Drone 360 Magazine y la plataforma Women and Drones como una de las mujeres que está innovando y moldeando el futuro de la industria en 2017, esta ingeniera anima a las jóvenes a descubrir su pasión y considera importante que tengan el ejemplo de otras mujeres para inspirarse. “He participado en algunas charlas y paneles donde he hablado de la importancia de que las mujeres hagan crecer este sector”, defiende. “Está en sus fases iniciales, así que todo el mundo está aprendiendo y probando cosas”.

Ella misma está poniendo a prueba los robots aéreos para lograr que nos asombren y entretengan colaborando juntos en lugar de compitiendo. De hecho, su visión es “hacer espectáculos de luces de drones por todo el mundo”. ¿Se pondrán de moda las actuaciones nocturnas de multirrotores que parecen estrellas en movimiento?

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