tiene unos 100 kilómetros de profundidad

La sonda New Horizons de la NASA descubre un océano subterráneo en Plutón

El análisis de las imágenes de la nave de la NASA que visitó el planeta enano en 2015 han revelado la existencia de un posible mar bajo una gruesa capa de hielo

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Plutón se une a la lista de cuerpos celestes que con un océano subterráneo y que se convierten en candidatos potenciales a albergar vida. Esa es la conclusión de dos estudios publicados en Nature y en los que se explica por qué la llanura con forma de corazón, llamada Sputnik Planitia, está siempre alejada de Caronte.

La explicación la tiene el cráter provocado por la colisión de un objeto en el pasado que dejó un hueco que se ha rellenado con hielo de nitrógeno y, posiblemente, agua en formato líquido que ha formado un océano subterráneo y que ha modificado la masa del planeta hasta hacerlo rotar y colocarlo en su posición habitual, con la llanura siempre de espaldas a Caronte. Si ese océano aumenta su masa, el planeta enano continuará rotando sobre su eje.

El descubrimiento se ha producido durante la investigación de esa planicie ya que los científicos querían saber por qué esa región está situada cerca del ecuador. Que la llanura estuviera en su posición actual sólo se podía explicar por la presencia de ese océano.

(NASA)
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Francis Nimmo, de la Universidad de California, y James T. Keane, de la Universidad de Arizona, son los responsables de ambos estudios que afirman que ese océano estaría enterrado bajo una capa de hielo de entre 150 y 200 kilómetros de profundidad. La masa de agua e hidrógeno tendría una profundidad adicional de 100 kilómetros.

Richard Binzel, uno de los investigadores implicados en los estudios, cree que el estudio demuestra que "la naturaleza es más creativa de lo que imaginábamos". Por eso, según Binzel, el ser humano debe explorar, "para ver lo que la naturaleza es capaz de hacer".

El impacto de un cuerpo en Plutón originó un cráter que se rellenó con hielo de hidrógeno y agua y que ha provocado la rotación del planeta enano

Nimmo ha declarado que el descubrimiento no es tan sorprendente como podría parecer en un primer momento. "Tener una capa de hielo de varios kilómetros es un buen aislante", ha afirmado. El planeta, formado unos 4.600 millones de años, todavía conserva cierto calor de su proceso formativo. El investigador también ha señalado la posibilidad de que el océano contenga amoníaco, que es "un buen anticongelante".

La sonda New Horizons, encargada de facilitar los datos de la investigación, está de camino a un nuevo objeto en el cinturón de Kuiper llamado 2014 MU69. El objeto se encuentra a 1.600 millones de kilómetros de Plutón y está previsto que el encuentro se produzca el 1 de enero de 2019.

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