Científicos españoles logran la imagen con más resolución de una galaxia
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lo han logrado con 15 telescopios

Científicos españoles logran la imagen con más resolución de una galaxia

Investigadores del CSIC han captado el núcleo de BL Lacertae, una galaxia situada a novecientos millones de años luz, alimentada por un agujero negro cuya masa es 200 millones de veces la del Sol

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Quince telescopios terrestres unidos a la antena rusa de la misión espacial RadioAstron, que orbita nuestro planeta, han logrado captar la imagen con mayor resolución de una galaxia hasta la fecha. El trabajo ha estado liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía, perteneciente al CSIC, y que va a ayudar a comprender mejor la naturaleza de las galaxias activas.

La imagen se ha logrado gracias al uso de una ténica llamada interferometría de muy larga base y que permite que diferentes telescopios, separados por geográficamente, trabajen de manera conjunta. El resultado final es un telescopio que tiene un diámetro equivalente a la distancia que separa a los que se encuentren en los extremos.

La técnica empleada ha captado una imagen equivalente a la que tomaría un telescopio de ocho veces el tamaño de la Tierra

La astronomía en ondas de radio, un tipo de luz indetectable a simple vista, resulta imprescindible para el estudio de la formación de estrellas o de los agujeros negros supermasivos, al permitir observarlos con una resolución angular miles de veces mejor que la que podemos obtener con telescopios ópticos. "Al combinar por primera vez todas estas antenas hemos logrado la resolución que tendría una antena con un tamaño equivalente a ocho veces el diámetro terrestre, unos veinte microsegundos de arco", apunta José Luis Gómez, investigador del CSIC en el Instituto de Astrofísica de Andalucía, que encabeza el estudio.

Visto desde la Tierra, esos 20 microsegundos de arco corresponderían al tamaño de una moneda de dos euros en la superficie de la Luna, una resolución que ha permitido atisbar con una precisión inigualable las regiones centrales del objeto conocido como BL Lacertae, el núcleo activo de una galaxia situado a novecientos millones de años luz y que está alimentado por un agujero negro de unos doscientos millones de veces la masa de nuestro Sol.

Objetos extremos

Los núcleos de galaxias activas son los objetos más energéticos del universo y pueden emitir de forma continua más de 100 veces la energía liberada por todas las estrellas de una galaxia como la nuestra. Estas galaxias contienen un agujero negro supermasivo de hasta miles de millones de masas solares rodeado de un disco de gas y cuentan con la presencia de jets relativistas, unos chorros de partículas subatómicas perpendiculares al disco que viajan a velocidades cercanas a la de la luz.

Parece claro que los jets se originan como consecuencia de la caída de material del disco al agujero negro central, pero aún desconocemos en gran medida cómo se forma el haz de partículas y cómo se acelera hasta velocidades cercanas a la de la luz. Sabemos, sin embargo, que el campo magnético juega un papel fundamental", señala Gómez.

La hipótesis predominante sostiene que, debido a la rotación del agujero negro y el disco, las líneas de campo magnético se enrollan y forman una estructura helicoidal que confina y acelera las partículas que forman los jets. El estudio de BL Lacertae ha aportado un dato fundamental para la confirmación de ese escenario, ya que ha permitido obtener la primera evidencia directa de la existencia de un campo magnético helicoidal a gran escala en un núcleo de una galaxia activa.

“La resolución proporcionada por RadioAstron nos permite una visión única de las regiones más internas de los núcleos activos, donde se produce la mayor parte de su energía”, comenta Yuri Kovalev, investigador del Astro Space Center y director científico de la misión RadioAstron.

Astronomía Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC)
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