Uno de ellos tiene 5,6 km de altitud

Detectan en Plutón posibles criovolcanes de varios kilómetros de altitud

Científicos responsables de la misión New Horizons de la NASA han detectado lo que pueden ser dos criovolcanes en la superficie de Plutón. ¿Está el planeta enano aún geológicamente activo?

Foto: (Foto: NASA)
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Lo que parecía descartado, que el planeta enano Plutón tuviera volcanes activos en su supeficie, es ahora una posibilidad más plausible que nunca. Investigadores responsables de analizar toda la información captada de Plutón por la sonda New Horizons de la NASA han detectado dos enormes montañas de varios kilómetros de altitud que parecen ser criovolcanes, es decir, volcanes que en lugar de expulsar roca derretida como los de la Tierra, expulsan una mezcla de agua, hielo, metano y amoniaco. De confirmarse que están en activo, su descrubrimiento cambiará por completo lo que conocemos hasta ahora sobre Plutón.

Los dos posibles criovolcanes tienen unos 100 km de diámetro y son una indicación de que el planeta enano puede estar aún en evolución geológica

La posible existencia de criovolcanes en Plutón la detalló ayer un grupo de científicos en la reunión anual de la 'American Astronomical Society'. Los investigadores utilizaron imágenes captadas del planeta enano por la New Horizons para crear mapas en 3D e identificar los accidentes geográficos más importantes de su superficie. Así detectaron dos montañanas de 3,2 y 5,6 kilómetros de altitud que presentan todas las características de ser volcanes. 

Uno de los dos posibles criovolcanes detectados. (Imagen: NASA)
Uno de los dos posibles criovolcanes detectados. (Imagen: NASA)

"Son dos enormes montañas con un gran agujero en su cima, y en la Tierra eso generalmente significa una cosa: volcanes. Si se trata de formaciones volcánicas, la cima se habría formado por colapso a medida que los materiales de las capas inferiores son expulsados al exterior. La extraña textura de las laderas puede representar flujos volcánicos que se deslizaron desde la cima hasta las zonas más bajas. Pero es una textura irregular y aún no sabemos de qué está hecha", explica en un comunicado de la NASA Oliver White, uno de los responsables de la misión New Horizons.

Geológicamente activo

Los dos posibles criovolcanes, bautizados como Wright Mons y Piccard Mons, tienen unos 100 kilómetros de diámetro y son una indicación de que el planeta enano puede estar aún en constante evolución geológica.

Una prueba adicional de ello es un mapa publicado por la NASA (debajo) en el que se muestran más de 1.000 cráteres en la superficie de Plutón. En algunas áreas hay una enorme concentración de impactos y en otras las superficie es prácticamente lista, una muestra según los científicos de variaciones geológicas en los últimos millones de años.

Mapa de los cráteres detectados por la sonda New Horizons en la superficie de Plutón. (Imagen: NASA)
Mapa de los cráteres detectados por la sonda New Horizons en la superficie de Plutón. (Imagen: NASA)

Estos nuevos datos presentados en las últimas horas se añaden a todas las imágenes captadas previamente por la sonda New Horizons. Ahora los científicos tendrán que ponerse de acuerdo para explicar si estamos o no ante dos criovolcanes activos, si hay más o no y, sobre todo, qué podemos descubrir sobre el origen del Sistema Solar con estas nuevas conclusiones.

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