correlación no significa causalidad

La curiosa relación entre la edad de Miss América y los asesinatos con objetos calientes

Cuanto mayor es la ganadora del concurso de belleza, más gente muere asesinada con objetos calientes. La web Spurious Correlations busca coincidencias estadísticas

Foto: La curiosa relación entre la edad de Miss América y los asesinatos con objetos calientes

En 1999, 2000 y 2001, las ganadoras del concurso de belleza Miss América coincidieron en edad: 24 años. En el 2002 fue más joven, solo 21. En los años siguientes, subió y bajó varias veces: En el 2003, Miss America tenía 22 años, la ganadora del año siguiente tenía 21, la de 2005 ya había cumplido los 25... Entiendo que estos datos no les resulten de mayor interés. A mí tampoco. Lo que sí es curioso es que la curva que dibujan sus edades al situarlas sobre una gráfica es casi calcada al la que dibujan el número de asesinatos cometidos con vapor de agua u objetos calientes. Vean y júzguenlo ustedes mismos. 

Si la relación es sorprendente, escuchen esto: hay una correlación de más del 99% entre el número de divorcios en el estado de Maine y el consumo de margarina per cápita en Estados Unidos. Ambas cifras han descendido de forma continua desde el año 2000, y al mismo ritmo.

Una más: el número de películas en las que aparece Nicolas Cage cada año va paralelo al número de personas que muere ahogada al caerse en una piscina. Ambos datos marcaron un mínimo en 2003 (con 1 película y solo 85 fallecidos), mientras que el triste máximo se situó en 2007, con 4 filmes y 123 muertos 

Estas curiosas relaciones estadísiticas son obra de Tyler Vigen, autor de la web Spurious Correlations, un estudiante de Derecho de Harvard que en su tiempo libre creó el proyecto "como una forma diferente de observar las correlaciones y pensar sobre los datos". Su página es una fiesta de la estadística absurda. Además de las gáficas que presenta, tiene un buscador para elegir las variables que se quiera y compararlas unas con otras, investigando y descubriendo cómo se relacionan entre sí.

Por ejemplo, ¿cuál es la coincidencia entre las cifras de ventas del eBay y el número de motoristas fallecidos por una colisión con un peatón o un animal? Les adelanto que la coincidencia es asombrosa. O la relación entre el número de personas que murieron al caerse de la cama y la cantidad de abogados que hay en Puerto Rico. 

"Hay que ser crítico con la causalidad"

Detrás de las gráficas y las coincidencias, hay un mensaje muy claro: correlación no significa causalidad. Que dos variables discurran paralelas no quiere decir que una de ellas cause la otra. Se trata de una premisa que cualquiera acostumbrado a manejar estadísticas tiene bien grabada, pero que el público general muchas veces olvida, lo que permite colar datos que parecen estar relacionados sin que eso sea así necesariamente. 

"He visto muchos titulares, especialmente los sensacionalistas, que dicen que Científicos han encontrado una relación entre X e Y. En muchas de esas situaciones puede haber una correlación, pero es realmente importante ser críticos sobre si hay un mecanismo causal detrás", explica Vigen.

Lo divertido de su página es que permite al usuario convertirse en científico por un momento, estableciendo sus propias hipótesis ¿Es que las dotes interpretativas de Nicholas Cage son tan penosas como para empujar a nadie a la muerte en el fondo de una piscina? "Lo pensamos un momento y nos damos cuenta de que no hay ninguna base real para que sea así. No hay nada que lo confirme, así que podemos rechazar nuestra propia hipótesis en el momento". 

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