entrevista a Xabier Uribe-Etxebarria

"En España falta la ambición de crear algo que pueda cambiar el mundo"

Sherpa es un asistente personal que compite con los desarrollados por Google y Apple. Con sede en Bilbao, esta 'startup' española acaba de firmar un acuerdo para aparecer en los móviles de Samsung

Foto: Xabier Uribe-Etxeberria, CEO de Sherpa
Xabier Uribe-Etxeberria, CEO de Sherpa

Samsung anunció recientemente un acuerdo con la startup española Sherpa, por el cual su aplicación Sherpa Next vendrá preinstalada en los smartphones Galaxy S6 y Galaxy S6 Edge, así como en futuros lanzamientos de la marca surcoreana.

Sherpa es el asistente personal para dispositivos Android que compite directamente con los desarrollados por Google y Apple. Con sede en Bilbao, la plataforma se basa en la tecnología de reconocimiento de voz, procesamiento de lenguaje natural y semántica para facilitar el diálogo entre los usuarios y los dispositivos móviles.

Tras el acuerdo con el fabricante de telefonía líder en Android, su CEO, Xabier Uribe-Etxebarria, llegará a una cantidad ingente de potenciales clientes. Pero el largo camino de esta pequeña empresa hasta el éxito no ha sido precisamente de rosas.

PREGUNTA: Ha pasado mucho tiempo desde la última vez que le entrevisté para este mismo periódico. Por aquel entonces acababa de lanzar una versión de Sherpa Next que prometía mejorar la experiencia de los usuarios con los móviles. ¿Qué ha cambiado desde entonces?

RESPUESTA: En los tres últimos años nos hemos centrado en crear un gran producto. Con la última versión lanzada el año pasado llegamos a un punto en el que nos sentimos cómodos para entrar en la segunda fase, que es la de distribución. Aparecer en los teléfonos de Samsung es un gran paso en este sentido. Y es en esto en lo que trabajaremos en el futuro próximo.

P.: Es la primera vez que el fabricante de telefonía líder en Android traerá preinstalada una aplicación española. ¿Qué significa para Sherpa que un gigante como Samsung incluya en su teléfono estrella vuestra plataforma?

R.: No sólo española, sino a nivel mundial. Samsung no tiene preinstalada ninguna app que no sea suya o de Google. El haberlo logrado supone, por una parte, una distribución a gran escala. Casi el 50% del market share en España lo tiene Samsung. Es decir, la mitad de usuarios de móviles son potenciales clientes de Sherpa. Por otra parte, daremos un salto en lo que respecta a la credibilidad.

'Casi el 50% del market share en España lo tiene Samsung. Es decir, la mitad de usuarios de móviles son potenciales clientes de Sherpa'

P.: El S6 y S6 Edge son los smartphones de Samsung que mejor crítica han recibido en los últimos tiempos. Te estrenas en un gran teléfono que, sin embargo, no está teniendo las ventas que se esperaban. ¿Pensáis en aparecer en algún terminal más?

R.: La aplicación Sherpa Next no va a estar preinstalada únicamente en estos modelos. La idea es incorporarla a toda la gama de futuros móviles de Samsung.

P.: Sherpa sólo funciona con Android. ¿Para cuándo una 'app' para el resto de sistemas operativos?

R.: Empezamos en la plataforma de Google porque es donde hay más número de usuarios. De cualquier forma, nuestro objetivo es estar en el mayor número de dispositivos móviles. Y eso implica tener presencia en otras plataformas.

P.: ¿Cómo nació Sherpa?

R.: Sherpa nació en Bilbao, debido a mi interés por el procesamiento del lenguaje natural. Tras fundar una primera empresa me centré en crear esta herramienta, que combina capacidades de asistente personal con otras de motor de búsqueda y predictivas.

P.: Sherpa nació prácticamente al mismo tiempo que Siri, que luego fue comprada por Apple. ¿Qué pensó cuando se enteró de que una idea similar se iba a adelantar a la suya?

R.: Cuando me enteré de que Apple compró Siri no pensé que lo incorporaría tan rápido. En un principio me llevé una gran desilusión, pero realmente fue bueno ya que creó una industria que antes no existía. De cualquier forma nosotros estamos en otra categoría que Siri.

P.: De Bilbao a firmar un acuerdo con Samsung. ¿A qué dificultades se ha enfrentado a lo largo de este camino?

R.: Me ha pasado de todo durante este tiempo. Momentos buenos pero también malos y muy malos. Desde problemas económicos hasta personales. En algún momento he llegado a pensar en por qué me he metido en este proyecto. Pero nunca en dejarlo. Más bien todo lo contrario: en sacar esto adelante como sea.

P.: ¿Qué tiene Sherpa que no tengan otros asistentes? Los modelos de Samsung, por ejemplo, también cuentan con S Voice y Google Now...

R.: S Voice sólo es un asistente de voz. Nosotros ofrecemos tres servicios: la parte de asistente, la de búsquedas y la predictiva. En relación a Google Now, la primera diferencia es que Sherpa Next cuenta con más contenidos locales. Google quizás tenga más contenidos globales, pero no se centra tanto en un país. Nosotros ofrecemos contenidos relacionados desde con el cine más cerca de tu casa hasta el mercadillo de tu pueblo. Otra diferencia es que nosotros hemos trabajado mucho el diseño y la experiencia de usuario. Nuestras tarjetas, por ejemplo, se apilan como si fueran una baraja de cartas. También cuidamos mucho los colores. Todo con el objetivo de que el usuario entienda mejor la información. Por último, hemos mejorado todo lo relacionado con la inteligencia artificial. Para nosotros, el mejor buscador es el que te ofrece los resultados antes de que realices la búsqueda. Por ejemplo, si vas a París a pasar el fin de semana, y va a llover, te dirá que cojas la cazadora, o si tienes un hueco en tu agenda, te sugerirá cosas que hacer, y si tienes una reunión a la hora de comer, te dirá qué restaurantes tienes alrededor.

P.: En 2010 creaste Anboto Group, una empresa especializada en la atención al cliente online que fue elegida en su día como la mejor compañía con proyección del mundo y reconocida por Gartner como 'Cool Vendor 2011'. ¿Qué fue de ella?

R.: Sigue existiendo. Yo soy dueño de la compañía, pero tuve que elegir entre dedicarme a una u otra. Y elegí Sherpa, de lo cual no me arrepiento. 

P.: Es evidente que eres un buen ejemplo de emprendedor español. ¿Es difícil emprender en España?

R.: Depende de con qué lo compares. En España se pueden hacer muchas cosas. Aquí tenemos muchas ventajas competitivas y contamos con gente muy inteligente que no tiene nada que envidiar a Silicon Valley. El problema es que falta ambición de crear algo que pueda cambiar el mundo en lugar de pensar en cosas locales.

'Para nosotros el mejor buscador es el que te ofrece los resultados antes de que realices la búsqueda'

P.: ¿Y en el extranjero?

R.: En Silicon Valley, por ejemplo, es mucho más fácil levantar financiación. Este es el punto débil de España, aunque últimamente están apareciendo cada vez más fondos de capital riesgo con ganas de invertir.

P.: Enumérame las claves necesarias para que una tecnología triunfe.

R.: Producto y distribución. Para hacer un buen producto es fundamental el diseño y las métricas. Y en lo que se refiere a la distribución es necesario llegar a importantes acuerdos. Muchas veces el mejor producto no triunfa. Un ejemplo lo tienes en Microsoft o los vídeos Beta.

P.: Imagínate que consigo crear una tecnología innovadora y competitiva, que aporte algo y además consiga llegar a una masa interesante de usuarios. La última parte supongo que será hacer negocio con ella.

R.: Efectivamente. Esta sería la siguiente fase. En nuestro caso no tengo ninguna duda de que algo que tiene todo el mundo es mucho más fácil de monetizar. Pero no estamos preocupados por ese aspecto. O por lo menos de momento. Twitter, Facebook o incluso Google han sido empresas que no monetizaban pero su valor era altísimo.

P.: ¿Para cuándo tiene pensado sacarle un rendimiento económico a Sherpa?

R.: El año que viene empezaremos a incluir publicidad y haremos pruebas con enlaces patrocinados.

P.: Yo utilizo Siri y Google Now y, aunque tengo que reconocer que ambos son muy útiles, creo que a día de hoy todavía tienen muchos fallos y que están muy lejos de lo que serán en un futuro.

R.: Estoy de acuerdo. Los asistentes evolucionarán muy rápido. No hará falta que seamos muy mayores para que lo comprobemos. Nosotros mismos, después de lanzar cada nueva versión pensamos que la anterior tiene demasiados fallos.

P.: ¿Cómo será el asistente del futuro?

R.: No creo que tenga que ser exclusivamente por voz, sino que será una combinación de otras muchas cosas. Sabrá tanto de nosotros que incluso nos dirá cuando pasemos por un supermercado qué tenemos que comprar porque sabrá lo que hay en nuestra nevera. Lo único que no tengo claro es si vendrá en unas gafas o un chip en nuestra piel o cerebro. Pero en cualquiera de los casos hará nuestra vida más agradable.

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