Las Cruces eleva a 530M la inversión en su ampliación y pide ayudas para rentabilizarla
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SEGUIRÍA ABIERTA 14 AÑOS MÁS

Las Cruces eleva a 530M la inversión en su ampliación y pide ayudas para rentabilizarla

La firma sevillana redujo un 90% el beneficio en 2019 por el derrumbe sufrido en enero. Los permisos para el nuevo proyecto se retrasan y la empresa cancela la financiación prevista.

Foto: Corta minera de CLC. (Las Cruces)
Corta minera de CLC. (Las Cruces)

Cobre Las Cruces, la mina ubicada a 20 kilómetros al norte de Sevilla, va camino de protagonizar quizá la mayor inversión privada de la historia de Andalucía. A los 1.078 millones de euros en desembolsos acumulados en los últimos quince años en la explotación del yacimiento de cobre a cielo abierto, se pueden sumar al menos otros 530 millones. Es el presupuesto actualizado, a cierre del pasado año, del proyecto de ampliación para extender la vida de la mina 14 años más. Así se recoge en las cuentas anuales recién depositadas por CLC, filial del grupo cotizado canadiense Firts Quantum, en el registro mercantil.

Esa cifra es notablemente superior (un 32%) a la estimación de 400 millones anunciada cuando ese proyecto de ampliación se presentó públicamente en 2018. El motivo de esa actualización al alza es, según explican desde CLC, la inclusión por parte de la empresa de mejoras en ese proyecto en ámbitos como incrementos de eficiencia productiva, sostenibilidad ambiental o investigación y desarrollo. A largo plazo, esas mejoras permitirán ahorrar costes en la operación, pero a corto plazo exigen una mayor inversión. En esos 530 millones se incluye la adaptación de la planta minera actual al nuevo proceso y la construcción de la nueva mina subterránea.

Foto: Planta hidrometalúrgica de la explotación. (Cobre Las Cruces)

El proyecto de ampliación, en cualquier caso, no tiene fecha de puesta en marcha ya que aún no cuenta con los permisos de la Junta y el Estado. La empresa les presentó las solicitudes en octubre de 2018. Las cuentas, a este respecto, señalan: "Se están produciendo demoras respecto a las fechas originalmente manejadas por la compañía. Dada la incertidumbre de la fecha de obtención de todos los permisos necesarios, se ha considerado adecuado no solicitar la prórroga de los préstamos vigentes y proceder a su amortización a vencimiento, posponiendo la búsqueda de financiación al momento en que se logren los mismos".

Se trata, según la compañía, de financiación intragrupo que la matriz First Quantum tenía concedida a CLC por 475 millones y que venció en marzo pasado. La empresa cuenta con liquidez suficiente y los ha amortizado, ahorrando así los costes de mantener esas pólizas activas. Respecto a ese retraso, las estimaciones de la compañía se fundamentan en que los pasos previos a la obtención de esos permisos, los hitos intermedios, están llegando más tarde de lo esperado. Esto hace que la fecha estimada para tenerlos todos también se posponga. Las consejerías andaluzas de Medio Ambiente y de Hacienda e Industria, así como la Confederación Hidrográfica del Guadalquivir (dependiente del ministerio de Transición Ecológica) son las administraciones clave.

Riqueza del mineral

También detalla la empresa en sus cuentas que contar con apoyos públicos, que ya se están gestionando activamente, va a ser fundamental para garantizar la viabilidad de esa ampliación. "Dada la menor rentabilidad esperada del proyecto PMR [ampliación] respecto al proyecto de explotación actual o a otras alternativas de inversión análogas, la sociedad continúa con una búsqueda activa de todas las ayudas disponibles de carácter autonómico, estatal o comunitario que permitan con su concesión alcanzar el umbral de rentabilidad mínimo para acometer finalmente la inversión prevista, así como analizar cualquier modificación del proyecto base para aumentar la rentabilidad esperada".

CLC comenzó a producir cátodos (planchas) de cobre en su planta hidrometalúrgica en 2009, hace ahora justo una década (el primero salió de la factoría en julio de 2009). Su tecnología permite que los cátodos se generen en la propia mina, sin enviar los concentrados metálicos a una fundición. La riqueza (ley) del mineral que se ha venido extrayendo hasta ahora es extraordinaria a escala mundial, en torno a un 6%. Una vez agotado a final de este año, el mineral que se extraerá ahora ya con minería en subterráneo tendrá una ley menor. De ahí esa menor rentabilidad esperada.

La empresa logró beneficios en 2019 pese al derrumbe que paralizó la actividad de enero a julio

Además, no se extraerá de ese mineral procedente de la explotación bajo tierra solo cobre, sino también plomo y (sobre todo) zinc. Precisamente la nueva planta minera que usará también hidrometalurgia para extraer esos metales es una innovación única en el mundo.

El balance de 2019 muestra también cómo la compañía logró reponerse del derrumbe sufrido en enero del año pasado que paralizó la actividad en la corta minera hasta julio. Pese a tener que alimentar la planta con mineral almacenado, con menor ley que el que se venía extrayendo, CLC acabó produciendo 48.000 toneladas de cátodos (por encima de las 45.000 estimadas). No solo eso, sino que logró beneficios de 8,5 millones (98,5 millones en 2018). El último trimestre del año fue clave para ello. Los ingresos se quedaron en 260 millones, desde 400 millones en 2018.

Dividendos

Firts Quantum no cobrará dividendo este año 2020, al no haber remanente suficiente en esos 8,5 millones. No obstante, el pasado año CLC abonó a su accionista 79,5 millones sobre esos 98,5 millones de beneficio. Esa cifra es el doble que un año antes (2018), cuando la filial retribuyó a la matriz con 40 millones sobre un resultado (en 2017) de 104 millones. Para este ejercicio, la empresa también estima que superará la previsión de producción de cobre inicialmente fijada en 52.000 toneladas y que ahora se sitúan en 61.400 toneladas. La facturación estimada será de 334 millones a cierre de 2020.

Los costes asociados al derrumbe, fundamentalmente para la reparación de los daños causados, ascendieron a 25 millones de euros.

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