EL KC46 USA EL MISMO 'SOFTWARE' QUE EL 737MAX

El otro avión (militar) que Boeing tiene aterrizado por orden del Ejército de EEUU

El carguero creado desde cero por Boeing en la última década ve interrumpidas sus entregas al Ejército americano dos veces en el último mes. Los seis KC46 operativos están en tierra

Foto: El primer KC46 entregado al Ejército de EEUU en enero. (Boeing)
El primer KC46 entregado al Ejército de EEUU en enero. (Boeing)

El Boeing 737 MAX no es el único avión del grupo estadounidense que está aterrizado a la fuerza por orden de la Administración americana (371 unidades en tierra desde el 14 de marzo) por problemas de seguridad. El Ejército del Aire de este país ha paralizado, por segunda vez en un mes, la recepción de los aviones cargueros militares KC46, que Boeing fabrica sobre la base del modelo civil 767. El motivo es que se volvieron a encontrar herramientas y otros objetos en determinados compartimentos del avión.

Es el mismo motivo que llevó a paralizar las entregas entre final de febrero e inicios de marzo, tras hallarse ocho instrumentos ajenos al avión. La misma medida se aplica desde el pasado 23 de marzo, al volverse a identificar esos elementos no previstos. Desde el Ejército americano, se señala que se trata de un problema de fabricación, del proceso de producción, y que se trabaja con Boeing para solucionarlo. La cuestión es que este avión acumula una enorme lista de retrasos y problemas en su fase de desarrollo y certificaciones, tanto civiles como militares. La primera unidad se entregó en enero pasado, sin sus capacidades totalmente operativas, tras dos años y medio de retraso.

Seis aviones en total sobre los 179 comprometidos se han despachado, pero están todos aterrizados o bien siendo revisados por Boeing para eliminar cualquier objeto ajeno a la aeronave. Otros dos aviones que iban a ser entregados estos días hacen cola en la factoría de Seattle (Washington) y el Ejército ya está estudiando modernizar y prolongar la vida de parte de sus viejos cargueros KC-135 ante las enormes demoras y problemas del KC46.

Se da la circunstancia, además, de que este avión militar, al estar fabricado aprovechando capacidades y tecnologías de varios modelos civiles de Boeing, incluye el 'software' MCAS que está en el centro de la investigación de los dos accidentes del Boeing 737 MAX. Este programa, creado para evitar que el avión empine demasiado hacia arriba el morro, se ha revelado como una potencial trampa al activarse cuando no debe. Lo habría hecho tras recibir lecturas erróneas y llevar el avión hacia tierra hasta su choque. Fuentes del Ejército americano, citadas por medios estadounidenses, señalan que hay algunas diferencias relevantes entre el MCAS de uno y otro avión, y que en las escasas semanas de uso del nuevo KC46 no se han registrado problemas.

En cualquier caso, se está pendiente del resultado de las investigaciones de los accidentes de Indonesia y Etiopía, tanto en lo que al 'software' se refiere como al entrenamiento que reciben los pilotos para manejarlo. El MCAS (Maneuvering Characteristics Augmentation System) del avión carguero militar usa dos sensores para recibir datos (no uno, como el MAX), y el piloto tiene fácil su desactivación para tomar el control manual de la aeronave. En el caso del MAX, los pilotos no recibieron la información adecuada sobre su uso, lo que impidió desactivarlo a tiempo, a tenor de los datos provisionales conocidos.

Competencia de Airbus ayer y hoy

El KC46 es el carguero de nuevo cuño que Boeing desarrolló desde 2011, cuando ganó a Airbus el denominado 'contrato militar del siglo' para esos 179 aviones. Son modelos destinados a llevar un gran tanque de gasolina con el que reabastecer en vuelo a otras aeronaves, como cazas militares u otros cargueros más pequeños. También pueden transportar otros tipos de carga con otras configuraciones. El modelo de Airbus, el A330MRTT, ha ganado desde 2011 todos los concursos en el mundo a los que se ha presentado. Se fabrica en Getafe (Madrid) a partir del modelo civil A330 que originalmente se ensambla en Toulouse (Francia).

Solo renunció a concurrir en Japón en 2015, donde Airbus entendió que el concurso para tres tanqueros estaba desequilibrado en favor de Boeing. Se ha impuesto en Singapur, Corea del Sur, Australia, Arabia Saudí, Emiratos Árabes Unidos, Reino Unido, Francia y la OTAN (flota común). En total, el carguero español de Airbus suma 60 pedidos y ha entregado 35 aparatos.

Carguero de Airbus entregado al Ejército de Corea del Sur este año. (Airbus)
Carguero de Airbus entregado al Ejército de Corea del Sur este año. (Airbus)

De hecho, las necesidades de tanqueros en el Ejército del Aire de EEUU pasan por duplicar el número de aviones tanqueros en las próximas décadas. Para optar a un nuevo pedido de hasta 200 aeronaves, Airbus ha firmado una alianza con el gigante estadounidense y rival de Boeing, Lockheed Martin. Ofrecerán conjuntamente el A300MRTT, americanizado, para tratar —esta vez sí— de colocar un producto desarrollado en Europa en el corazón de las Fuerzas Armadas americanas.

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