este jueves comienza la competición

Super Rugby, la mejor liga del mundo que deja en entredicho al Hemisferio Norte

Este jueves comienza el Super Rugby 2017. La competición más espectacular del mundo oval asegura tanta diversión para el espectador como dureza para los jugadores

Foto: Los Highlanders de Nueva Zelanda ante Jaguares el año pasado.
Los Highlanders de Nueva Zelanda ante Jaguares el año pasado.

De Auckland a Melburne hay cuatro horas de avión. De Johannesburgo a Buenos Aires, trece. De Tokio de vuelta a Auckland otras diez… y así durante cinco meses. Eso es el Super Rugby, una competición que pone en liza a cinco franquicias neozelandesas, cinco australianas, seis sudafricanas, los Jaguares argentinos y los Sunwolves japoneses. La mejor liga de clubs del mundo -y más espectacular que el VI Naciones- que excede ya los límites geográficos del hemisferio sur para alegrarnos la vista a los amantes del rugby. Allí abajo y aquí arriba (en España 'Movistar+' ofrece semanalmente dos partidos en diferido y los play-offs en directo).

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Al Super Rugby se le ha comparado a veces con la NBA desde la admiración pero también con malicia. Existe una leyenda urbana sobre el deporte de la canasta que dice que en Estados Unidos no se defiende. Ya, por eso Michael Jordan, Kevin Garnett, Gary Payton, Tim Duncan y Kobe Bryant son los jugadores que más veces han estado en el mejor quinteto defensivo de la liga. Algo parecido ocurre con el rugby del hemisferio sur: como anotan tal cantidad de ensayos debe ser porque defienden poco. Y nada más lejos de la realidad. Suele ser al revés, en el Hemisferio Norte se juega peor o a otra cosa y más despacio.

Rivalidad regional y vivero de estrellas

Con estos mimbres de juego en continuidad, velocidad, variantes de estilo –no es lo mismo el agreste juego del altiplano sudafricano rayano en la violencia, que el rugby de los suburbios middle class de Sídney- y con el aliciente de rivalidad vecinal entre países y entre regiones: cada país juega su conferencia y, año sí, año no, rota con las otras dos para completar el calendario, el Super Rugby se ha convertido, además, en el vivero de las estrellas que acaban engrosando las nóminas de los equipos más pudientes de Europa. El último caso es el del tercera línea argentino Facundo Isa que en las últimas horas ha rescindido su contrato con la Unión Argentina de Rugby (UAR) para marchar a Toulon. Cuando acabe el torneo, entre otros notables, el apertura All Black, Aaron Cruden, dejará los Chiefs para arribar a Montpellier.

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Este año y tras la demostración de poderío del pasado, los grandes favoritos vuelven a ser Hurricanes. La franquicia de Wellington cuenta con los hermanos Savea y con el mejor jugador del mundo de 2016: el apertura Beauden Barret. Barret es una mezcla del físico del cerebral Andrew Merthens con el juego pasional de Dan Carter, de quien heredó el puesto de apertura en la selección kiwi. En el ramillete de perseguidores, habrá que ver cómo evolucionan las franquicias australianas siempre en equilibrio inestable y si en Sudáfrica los antaño poderosos Bulls y Stormers son capaces de alcanzar a los Lions, el sorprendente finalista del año pasado.

Jaguares paso a paso sin renunciar a su identidad

Para acercar la lupa al torneo que recién empieza, Joaquín Galán, jefe de prensa de la UAR, habló con El Confidencial sobre la actualidad que rodea a los Jaguares, la franquicia argentina que arranca su segunda temporada entre los mejores. Un equipo en el que en 2016 se habían puesto muchas esperanzas pero que sólo alcanzó a ganar cuatro partidos de los 15. “Del año pasado a éste se aprendió mucho. Se había puesto el listón muy alto después del cuarto puesto en el Mundial y, con un plantel casi idéntico, las esperanzas eran muy altas. Pero cuando los resultados no se fueron dando se empezaron a perder la motivación y el rumbo. Este año, con los pies en la tierra, el objetivo de staff y jugadores es ganar partidos y afianzarse en la competición”, explica Galán.

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Argentina, además, tiene durante estas fechas a otro equipo en competición: ‘Argentina XV’, que disputa el America’s Rugby Championship y del que se espera que “amplíe la base de jugadores porque se está haciendo un buen trabajo”. Galán destaca, precisamente, este rasgo de la bonanza del rugby argentino para hablar de la marcha de Facundo Isa a Europa. “Isa se marcha porque fue un jugador que destacó y porque estamos en un entorno profesional, algo que es nuevo para todos. Igual algunos de los más radicales del rugby amateur no entienden que alguien no quiera jugar con Jaguares. Pero si sólo hacemos caso a lo que haga un jugador estaríamos faltando a un factor determinante y es que el rugby es un juego de equipo y desde abajo vienen muchos jugadores que también podrán destacar”.

Argentina jugará donde el Vélez Sarsfield

Este año la franquicia repetirá como local en Liniers, en el estadio de Vélez Sarsfield y tendrá un calendario un poco más benévolo, lo que se traducirá en menos viajes. Evitando, además, la visita a Tokio y, sobre todo, a los equipos neozelandeses que cambian por los australianos. “En el Super Rugby nadie regala nada y en Argentina se respeta el rugby australiano. Sabemos por experiencias anteriores como la semifinal del Mundial que si tomas riesgos y les regalas la pelota, ellos tienen mucha más experiencia y te acaban haciendo daño. Eso no quita que los Jaguares nunca van a renunciar a su estilo de juego ofensivo e intentar crecer contra cualquier equipo”.

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El debut de la franquicia argentina será con los sudafricanos de Southern Kings el próximo sábado en el Nelson Mandela Bay Stadium de Port Elisabeth. Otros de los platos principales de la primera jornada serán el derbi springbok por excelencia, el Stormers vs Bulls o el duelo de dos históricos de la competición como Crusaders y Brumbies. Como nota de color, el vigente campeón viaja a Japón a enfrentarse a Sunwolves con la baja del que parecía iba retornar después de una larga lesión: el zaguero internacional Nehe Milner-Skudder. Apunten este nombre.

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