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El penúltimo escalón antes del sueño: Álex Palou ya es piloto de Fórmula 1
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El penúltimo escalón antes del sueño: Álex Palou ya es piloto de Fórmula 1

El catalán firma con McLaren como piloto reserva para 2023. Impresionó tanto a sus jefes en los tests privados que cuentan con él como posible sustituto de Lando Norris y Oscar Piastri

Foto: Alex Palou será el piloto reserva de McLaren en 2023. (EFE/Shawn Thew)
Alex Palou será el piloto reserva de McLaren en 2023. (EFE/Shawn Thew)

El conflicto legal que tenía Álex Palou con su equipo del campeonato Indycar, Chip Ganassi Racing, para fichar por McLaren se ha resuelto satisfactoriamente. Desde hace un par de meses ya era oficial que las tres partes implicadas habían llegado a un acuerdo extrajudicial para resolver sus diferencias. Ganassi se aseguró los servicios del piloto en 2023 para un nuevo asalto al título en Indycar. Por su parte, McLaren contará con Palou para actividades relacionadas con el equipo de Fórmula 1. El objetivo del piloto catalán era tener la libertad necesaria para aceptar un rol de piloto de pruebas en el equipo británico en caso de que surgiera. Esa posibilidad ya es una realidad que puede celebrar la afición española. Actualmente, hay tres pilotos de nuestro país en la Fórmula 1, aunque de momento Palou esté como reserva. De momento.

El conflicto no se ha resuelto de manera automática. McLaren organizó una especie de Operación Triunfo -entre Colton Herta, Pato O'Ward y Álex Palou- para ver quién era el elegido. Los brillantísimos test que el piloto de Gerona realizó durante el verano en Barcelona y Spielberg, como posteriormente en Austin, convencieron a la escudería británica.

"Estoy emocionado de ser parte del equipo McLaren como uno de sus pilotos de reserva en 2023", expresó Palou en el comunicado oficial. "He estado al volante tanto del MCL35M (modelo del año pasado) como del MCL36 y ha sido una gran experiencia, así que estoy impaciente por probar el coche de la próxima temporada. Espero continuar mi progresión como piloto y agradezco mucho la confianza que McLaren ha tenido en mí con este nuevo rol el próximo año". Por la normativa FIA, podremos ver a Palou en algunos viernes de la nueva temporada, sustituyendo a los pilotos oficiales en los primeros entrenamientos libres. Es posible que se le vea también en las pruebas de pretemporada en febrero. También realizará un intenso programa en el simulador del equipo, donde trabajará en la evolución del coche.

McLaren quiere asegurar

A diferencia de otros equipos donde el rol de tercer piloto está reservado exclusivamente a formar algún joven piloto, o alguien con capacidad de aportar dinero a las arcas del equipo, la apuesta de McLaren por Palou tiene como fin prioritario tenerlo suficientemente preparado para dar el salto como piloto titular si hiciera falta. ¿Acaso McLaren no se fía de Lando Norris y Oscar Piastri como para tener esta inquietud? Fiar no sería el verbo correcto, aunque algo de eso haya. La mala experiencia con Daniel Ricciardo, cuyo bajo estado de forma casi le costó al equipo la cuarta plaza en el campeonato, es algo sin duda que quizá haya pesado en la decisión de tener un piloto reserva de mucho nivel.

Nadie imaginó jamás en McLaren que alguien con tan buen cartel como Ricciardo tuviera un rendimiento tan pobre. Por ello, Andreas Seidl y Zak Brown, los jefes del equipo, se han dado cuenta de que en los contratos hay que ser mucho menos rígidos. Y permitir cambios con los pilotos si la situación lo requiere. Por ejemplo, hay mucha confianza en Oscar Piastri para que asombre en su debut en la Fórmula 1, pero también prometía mucho Stoffel Vandoorne como campeón de la Fórmula 2. Luego, en cambio, pasó por el equipo sin pena ni gloria. En cuanto a Lando Norris, nada indica que bajará su excelente rendimiento demostrado en 2022, pero no hay que olvidar que es alguien que está en el punto de mira de equipos como Mercedes o Red Bull. Si Norris se marchara durante o a finales de 2023, McLaren necesitaría un recambio solvente dentro del equipo. Ahí entra en juego Palou.

"En el equipo estamos muy contentos de tener a Alex como nuestro piloto de reserva para la próxima temporada", declaró el director de McLaren, Andreas Seidl, en el comunicado oficial. "Impresionó con su sesión de FP1 (entrenamientos libres) en Austin y sus pruebas de desarrollo de pilotos este año. Tiene muchos logros notables en el automovilismo hasta ahora, de forma especial el título de campeón INDYCAR 2021. Por tanto, es estupendo que podamos ampliar su papel dentro el equipo y esperamos trabajar estrechamente con él".

placeholder Palou, feliz en un circuito junto a Carlos Sainz. (Reuters/Hamad I Mohammed)
Palou, feliz en un circuito junto a Carlos Sainz. (Reuters/Hamad I Mohammed)

Simultaneando Formula 1 e Indycar

Palou estará presente en todas las carreras de la temporada 2023 con el equipo McLaren, excepto en aquellas que coincidan con sus compromisos deportivos en Norteamérica. Sería una magnífica forma de despedirse del equipo Chip Ganassi Racing, así como del campeonato Indycar, reeditando el título que tan brillantemente lograra hace dos temporadas. Hasta la fecha, el catalán cuenta con cuatro victorias y 15 podios en la que conocida como Formula 1 americana. Y es el único español que hasta la fecha ha logrado ser campeón en esta especialidad. Ganar las 500 millas de Indianápolis sería la guinda del pastel antes de afrontar el sueño de triunfar en Fórmula 1.

A sus 25 años, el momento para dar el salto es perfecto. Alex suma ya una considerable experiencia, al tiempo que cuenta con la juventud suficiente como para tener una larga y fructífera carrera en Fórmula 1. Algo importante ha debido de ver McLaren en él para una apuesta tan fuerte. Oscar Piastri estará sometido, sin duda, a una terrible presión. Si ya de por sí se le va a mirar con lupa, después dar plantón a Alpine, tendrá que demostrar todo lo especial que apunta ser con Palou en la recámara. Quizá sea un poco injusto semejante nivel de exigencia para un debutante, pero la Fórmula 1 es uno de los deportes más crueles del mundo. Solo hay 20 volantes y no se espera a nadie. Es duro, pero esa dureza es también la que ha propiciado que hoy Palou, gracias exclusivamente a su talento, opte a una de esas 20 plazas.

El conflicto legal que tenía Álex Palou con su equipo del campeonato Indycar, Chip Ganassi Racing, para fichar por McLaren se ha resuelto satisfactoriamente. Desde hace un par de meses ya era oficial que las tres partes implicadas habían llegado a un acuerdo extrajudicial para resolver sus diferencias. Ganassi se aseguró los servicios del piloto en 2023 para un nuevo asalto al título en Indycar. Por su parte, McLaren contará con Palou para actividades relacionadas con el equipo de Fórmula 1. El objetivo del piloto catalán era tener la libertad necesaria para aceptar un rol de piloto de pruebas en el equipo británico en caso de que surgiera. Esa posibilidad ya es una realidad que puede celebrar la afición española. Actualmente, hay tres pilotos de nuestro país en la Fórmula 1, aunque de momento Palou esté como reserva. De momento.

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