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Los 10 mejores libros de historia de Roma antigua y la caída del Imperio romano

No hay mito, leyenda y realidad más apasionantes que las que trenzaron los antiguos romanos

Foto: La caída del Imperio romano (Thomas Cole, 1836)
La caída del Imperio romano (Thomas Cole, 1836)

"Los hunos se abalanzaron sobre los alanos, los alanos sobre los godos y los taifalos, los godos y los taifalos sobre los romanos. Y esto aún no ha terminado". Así se lamentaba el obispo Ambrosio de Milán, posteriormente santo y padre de la Iglesia, en el año 387 d.C., tras la desastrosa derrota del ejército romano en Adrianópolis en la que el propio emperador Valente cayó muerto en combate a manos de los godos tervingios comandados por Fritigerno. No había terminado, no, el Imperio aún lograría resistir un siglo pese a las constantes invasiones bárbaras que en el 410 llegarían a saquear la propia Roma pero su suerte estaba echada. Un milenio de historia contemplaba estos penúltimos compases desde la mítica fundación de la monarquía en el 753 a.C., el nacimiento de la República en el 510 a.C. y la forja del Imperio por Augusto en los primeros años de la era cristiana. Una historia tan compleja como apasionante que nunca ha dejado de tener una fiel legión de lectores.

[El día que Franco avisó a la República de un golpe de Estado]

La bibliografía de la Antigua Roma es inabarcable. A continuación seleccionamos una combinación de los mejores clásicos y los más recientes estudios que han cambiado nuestra visión de más de mil años de historia, desde la República a la polémica caída del Imperio que tantas discusiones enconadas ha suscitado entre todos aquellos historiadores que le han prestado atención.

1. 'Historia de Roma'- Indro Montanelli

'Historia de Roma'
'Historia de Roma'

Casi siete décadas han transcurrido desde su publicación original en italiano en 1952 y este libro de Indro Montanelli conserva toda su frescura y su oportunidad como mejor introducción a la Historia toda de la Roma Antigua. Montanelli no fue historiador sino periodista, un plumilla legendario que ponía en práctica todo su conocimiento y talento —y también las trampas del oficio— para "instruir deleitando". Su libro está desactualizado en numerosos aspectos pero también se devora solo y es altamente recomendable como la mejor literatura de evasión veraniega. Si usted es de los que no se fijaba en cómo se les veía el reloj a los legionarios de los 'peplum' de Hollywood al alzar el brazo al grito de 'Ave, César', empiece por aquí que se lo va a pasar pipa. Y continúe después con el resto.

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2. 'SPQR'. Una historia de la Antigua Roma' - Mary Beard

'SPQR'
'SPQR'

No hace falta presentar a Mary Beard, ¿verdad? La profesora del mundo clásico de Cambridge es una fuerza de la naturaleza, una historiadora avasalladora, una presencia intelectual de primer orden en los medios de comunicación de su país, una feminista sin condiciones y, en fin, la autora de alguno de los mejores libros sobre Roma que puedan leer. 'SPQR' es tal vez su obra más célebre, no es muy extensa y es un librazo. Cómo escribió en El Confidencial González Férriz, "Si temen el aburrimiento en este verano que parece el fin de una civilización, piensen en su obra, escrita o audiovisual, como un entretenimiento instructivo. Quizá no les quitará el calor, pero descubrirán lo que pensaban sobre el estatus, el sexo, la comida, el poder, la higiene o, si me lo permiten, cagar, nuestros viejos desconocidos, los romanos".

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3. 'Rubicón: auge y caída de la República romana' - Tom Holland

'Rubicón'
'Rubicón'

El espídico británico Tom Holland es el divulgador de Historia más peliculero —en el buen sentido— y divertido de la actualidad, todo un 'experto' en transformaciones que se ocupó en el pasado de cruces de caminos fundamentales como las guerras médicas, la crisis del año mil, la irrupción del cristianismo o, como en este libro, del advenimiento de César, la disolución de la República romana y los primeros redobles del Imperio. Atención al arranque: "10 de enero del año 705 desde la fundación de Roma, el 49 antes del nacimiento de Cristo. Hacía mucho rato que el sol se había puesto tras los Apeninos. Los soldados de la decimotercera legión aguardaban en la oscuridad, en perfecta formación y en orden de marcha. Aunque la noche era fría, estaban acostumbrados a los sufrimientos. Durante ocho años habían seguido al gobernador de la Galia de una sangrienta campaña a otra, a través de la nieve y del abrasador verano, hasta los mismísimos confines de la Tierra. Ahora, tras regresar de las tierras salvajes del norte, estaban dispuestos a cruzar una frontera muy diferente. Frente a ellos fluía un pequeño arroyo".

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4. 'César: la biografía definitiva' - Adrian Goldsworthy

'César'
'César'

¿Otro historiador británico? No será el último y este es bueno. Muy bueno. Explica Adrian Goldsworthy que "la historia de julio César posee un intenso dramatismo que ha fascinado a generación tras generación: atrajo la atención de Shakespeare y Bernard Shaw, entre otros muchos novelistas y guionistas. César fue uno de los generales más capaces de todos los tiempos y dejó relatos de sus propias campañas cuya calidad literaria raramente —tal vez nunca— ha sido superada. Al mismo tiempo fue un político y hombre de Estado que, más adelante, asumió el cargo supremo de la República romana y se convirtió en un monarca de facto, aunque nunca llegó a adoptar el apelativo de rey. César no fue un dirigente cruel y mostró clemencia ante sus enemigos derrotados. Sin embargo, acabó muriendo apuñalado como resultado de una conspiración liderada por dos hombres que habían sido indultados por él y en la que también participaron algunos de sus propios partidarios".

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5. 'La revolución romana' - Ronald Syme

'La revolución romana'
'La revolución romana'

Atentos. No solo es que este libro de Ronald Syme revolucionara la historiografía en torno al primer emperador de Roma sino que además su edición española, descatalogada hace ya muchos años, vuelve a reeditarse esta mismísima semana. Publicado originalmente en 1939, 'La revolución romana' es ya un clásico de referencia en el que la imponente figura de Augusto se aborda desde las radicales transformaciones políticas y sociales que tuvieron lugar bajo su naciente Imperio y cuyo resumen es el abrupto traspaso del poder del puñado de familias aristócratas que lo habían detentado hasta entonces a manos de los nuevos héroes militares. De lectura indispensable.

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6. 'Vida de los doce césares' - Suetonio

'Vida de los doce césares'
'Vida de los doce césares'

Suetonio quizás no sea el más grande historiador de la Roma Antigua pero sí el que tuvo mayor influencia en la cultura de los siglos venideros, de Shakespeare a Robert Graves. También es el más entretenido. Su famosísima 'Vida de los Doce Césares', concluida alrededor del año 121 a.C. es un desparrame de chismes morbosos y anécdotas estrafalarias acerca de los once primeros emperadores de Roma, de Augusto a Domiciano, a los que añadió en primer lugar a Julio César. Y la edición que aquí recomendamos es, por supuesto, la de Gredos, la mejor Biblioteca en español de las grandes obras grecolatinas.

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7. 'Los emperadores de Roma' - David Potter

'Los emperadores de Roma'
'Los emperadores de Roma'

"Uno reveló ser un matricida, otro se dedicó a luchar como gladiador. Dos ejercieron de filósofos e incluso hay uno al que la iglesia ortodoxa tiene por santo y rinde veneración. Tan diversas personalidades comparten una circunstancia: la de ser emperadores romanos. Es ta versión 'actualizada' de la obra clásica de Suetonio a manos del estadounidense David Potter, autor también es una estupenda biografía de Constantino, persigue las andanzas, con ritmo y encomiable capacidad de síntesis hasta el último de los emperadores, un pobre chaval llamado Rómulo Augústulo depuesto en el 476 d.C. por Odoacro, el jefe de la tribu germánica de los hérulos.

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8. 'Historia de la decadencia y caída del Imperio romano' - Edward Gibbon

'Decadencia y caída del Imperio Romano'
'Decadencia y caída del Imperio Romano'

Una tarde de octubre de 1764, un joven viajero llamado Edward Gibbon "se sentó meditabundo entre las ruinas del Capitolio" y, abrumado por la curiosidad, la imaginación y la nostalgia, tomó la decisión de escribir la historia de la 'Decadencia y caída del Imperio romano', una ardua empresa que le llevaría décadas y acabaría dando a la imprenta no solo una obra histórica de incontestable magnitud sino también una de las mejores prosas inglesas de todos los tiempos. ¿El culpable? ¡El cristianismo, claro! No en vano el propio Gibbon había vivido una traumática conversión juvenil al catolicismo para repudiarlo más tarde y regresar a su anglicismo natal. Una conclusión que hoy nadie se toma muy en serio pero que no es impedimento para disfrutar de esta maravilla. Mejor leer sus cuatro libros en inglés, claro, pero, de no ser posible, la traducción recomendable es la más reciente en dos tomos de José Sánchez de León en Atalanta, más actual que la decimonónica de Turner pero también polémica al cercenar parte de las sabrosas notas al pie del británico. En fin, una está solo en papel y la otra, inencontrable ya en el formato habitual, solo en digital. Elijan.

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9. 'Emperadores y bárbaros'. Peter Heather

'Emperadores y bárbaros'
'Emperadores y bárbaros'

No podemos recomendarles como nos gustaría la espléndida 'La caída del Imperio romano', de Peter Heather porque desgraciadamente su descatalogada edición española apenas puede adquirirse en librería de viejo a precio de oro pero esta segunda parte de su trilogía sobre los últimos días imperiales es también excelente —como la tercera, 'La restauración de Roma'—. Heather es tan provocador como ameno, salta del detalle a la gran historia sin fundidos en negro y no puede resistirse a hacer un buen chiste de vez en cuando. El resultado no puede ser mejor.

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10. 'Constantinopla, 1453. El último gran asedio' - Roger Crowley

'Constantinopla'
'Constantinopla'

No, Roma no cayó en el siglo V de nuestra era sino en 1453 cuando los sorprendentemente poderosos cañones de Mehmed II logran abrir una brecha en los ciclópeos mundos de la que fuera capital oriental del Imperio que había resistido un asedio detrás de otro a lo largo de mil años. Esta serie puede discutirse pero es literalmente cierta. Y el mejor libro sobre aquel último gran asedio que cambió el mundo para siempre es esta emocionante y bien documentada narración de Roger Crowley.

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