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La Soyuz despega con éxito y coloca al primer malasio en órbita

Sergio Imbert (Efe), Moscú (Rusia).- 10/10/2007

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La Soyuz despega con éxito y coloca al primer malasio en órbita
 Momento del despegue de la Soyuz. (Efe)

Rusia lanzó este miércoles al cosmos la nave Soyuz TMA-11 con una nueva tripulación ruso-estadounidense de la Estación Espacial Internacional (EEI), acompañada por el primer astronauta malasio. La decimosexta tripulación cumplirá una misión crucial para la evolución de la plataforma orbital, pues durante medio año recibirá siete naves espaciales y continuará el ensamblaje de la EEI, a la que adosará tres nuevos módulos científicos.

El lanzamiento se produjo a las 13.22 GMT con ayuda de un cohete portador Soyuz FG desde el cosmódromo de Baikonur, que Rusia alquila a Kazajistán, en Asia Central, según informó el Centro de Control de Vuelos Espaciales ruso (CCVE). "El despegue transcurrió con normalidad. Todos los sistemas funcionan según lo previsto, la tripulación se encuentra bien", anunció un portavoz del CCVE, y nueve minutos más tarde añadió que la nave se había separado del cohete y se encontraba en órbita.

El vuelo de la Soyuz durará dos días, durante los que dará 34 vueltas a la Tierra, y el viernes a las 14.50 GMT está previsto que se acople al muelle del módulo ruso Zariá de la EEI. La nueva tripulación permanente del laboratorio orbital, EEI-16, la integran el ruso Yuri Malenchenko y la estadounidense Peggy Whitson, que permanecerán seis meses en la plataforma internacional. Junto con Malenchenko y Whitson, que ya han trabajado en la EEI, viajó al espacio el primer astronauta malasio ("angkasawan" en su lengua), Sheikh Muszaphar Shukor.

En la nave Soyuz, Malenchenko es comandante y Whitson ingeniera de a bordo, mientras en la EEI los papeles se invertirán, pues ella se convertirá en la primera mujer al mando del laboratorio espacial. El astronauta malasio permanecerá nueve días a bordo de la EEI y regresará a la Tierra a bordo de la nave Soyuz TMA-10, actualmente adosada a la plataforma orbital, junto con los integrantes rusos de la anterior tripulación, EEI-15, Oleg Kótov y Fiódor Yurchijin.

"Es un pequeño paso para mi, pero un gran paso para el pueblo malasio", señaló antes de volar al espacio Muszaphar, emulando las palabras del estadounidense Neil Amstrong, cuando pisó la Luna por vez primera en 1969. Muszaphar, médico de 35 años, realizará en la EEI experimentos elaborados por científicos europeos y malasios, como el estudio del efecto de la microgravedad y la radiación espacial en las células y microbios, así como el posible uso de proteínas como vacuna para el virus VIH, causante del Sida.

Malenchenko y Whitson formarán la EEI-16 con el astronauta de la NASA Clayton Anderson, ahora miembro de la EEI-15 junto a Kótov y Yurchijin, pero al que más tarde relevarán por turno astronautas norteamericanos y europeos llegados en transbordadores de EEUU.

La misión más complicada

El jefe de la agencia espacial rusa Roscosmos, Anatoli Permínov, calificó la misión EEI-16 como "la más complicada en la historia de la Estación Espacial" por el gran volumen de trabajo que la espera en la órbita. Durante sus 192 días en el espacio, la EEI-16 recibirá el primer carguero europeo, Julio Verne, dos naves de carga rusas Progress y tres transbordadores estadounidenses con nuevos módulos de la estación, uno norteamericano, otro europeo y otro más japonés.

Este mismo mes, el transbordador Discovery llevará a la EEI el nuevo módulo estadounidense Harmony y al astronauta de la NASA Daniel Tani, quien relevará a Anderson, que se encuentra en el espacio desde junio pasado. A principios de diciembre le seguirá el Atlantis con el módulo europeo Columbus y el astronauta francés Léopold Eyharts, de la Agencia Espacial Europea (ESA), quien relevará a su vez a Tani.

También en diciembre, a la EEI se acoplará la nave de carga rusa Progress M-62 con reservas de combustible, oxígeno, alimentos y equipos científicos, y en febrero próximo la tripulación recibirá otro carguero, Progress M-63. El mismo mes de febrero se espera la llegada a la EEI del primer carguero automático europeo Julio Verne, del proyecto ATV (Automated Transfer Vehicle) de la ESA, que será lanzado el 31 de enero de 2008 desde Kourou, en la Guayana Francesa.

Otro transbordador, Endeavour, que visitará la estación espacial a mediados de febrero, transportará el módulo japonés Kibo y al astronauta estadounidense Garret Reisman, quien sustituirá a Eyharts.

La odisea espacial de Malenchenko y Whitson terminará tras la llegada de la nave Soyuz TMA-12 con la tripulación de relevo EEI-17, integrada por los rusos Serguéi Volkov y Oleg Kononenko, y con el primer astronauta surcoreano. Además de los trabajos de ensamblaje de los nuevos módulos, los integrantes de la EEI-16 tienen previsto realizar tres caminatas espaciales, según el programa norteamericano, y varias decenas de experimentos científicos para NASA, Roscosmos y la ESA.

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