Año 79 d. C.

Las víctimas del Vesubio no murieron como creemos: un estudio descubre la verdad

Las teorías que estaban vigentes desde la década de 1980 podrían haber quedado obsoletas. Ahora una polémica investigación sugiere que lo que se creía era falso

Foto: Imagen: R. Martyn et al., 2020 / Antiquity
Imagen: R. Martyn et al., 2020 / Antiquity

La erupción del monte Vesubio (año 79) es una de las explosiones volcánicas más famosas y mortíferas de la historia de Europa. Si bien tradicionalmente se ha datado en la noche del 24 de agosto, distintos estudios y hallazgos arqueológicos han probado que debió acontecer en otoño o invierno del mismo año. E igual que ha habido confusión con la fecha, un nuevo estudio señala que también la hubo con la forma de morir de los habitantes de la zona.

Un nuevo análisis de los restos óseos de las víctimas que buscaron refugio de esta catástrofe, que alcanzó las ciudades de Pompeya, Herculano y Estabia hace 2.000 años, sugiere que sufrieron una muerte más lenta de lo que imaginábamos. Aunque Herculano también fue devastada cuando el volcán volcó toda su furia, las cenizas y los piroclastos que cayeron sobre la ciudad hicieron que se pudiese conservar mejor, convirtiéndola en un yacimiento realmente importante para los arqueólogos.

En la década de 1980, los expertos encontraron una escena bastante rocambolesca mientras excavaban en la playa de la ciudad y en las casas abovedas de piedra situadas a lo largo de la costa, conocidas como 'fornici'. Allí descubrieron que durante la erupción, cientos de personas huyeron a la playa en un intento desesperado por sobrevivir, escondiéndose bajo estas bóvedas. La teoría más extendida relataba que las personas que se refugiaron aquí murieron al instante. El tremendo calor generado por el flujo piroclástico del volcán (una ola de gases calientes y materiales volcánicos que se movía a gran velocidad) vaporizó instantáneamente el tejido blando de sus cuerpos.

Imagen: R. Martyn et al., 2020 / Antiquity
Imagen: R. Martyn et al., 2020 / Antiquity

En 2018, Pierpaolo Petrone, investigador de la Universidad Federico II en Nápoles, participo en un artículo publicado en 'Plos One', en el que se relataba cómo el intenso calor de la erupción hizo que explotaran sus cráneos y que la piel se convirtiese directamente en cenizas. Petrone y sus compañeros estimaron que el calor dentro de las cámaras alcanzó los 500 grados Celsius.

Así se quemaron los cuerpos

Pero ahora, el nuevo análisis publicado en la revista científica 'Antiquity' ofrece una interpretación diferente de este hecho. El biológo y antropólogo de la Universidad de Teesside Tim Thompson y sus compañeros creen que los cuerpos que encontraron en los 'fornici' no sufrieron ninguna vaporización instantánea, como demuestra el colágeno residual de sus huesos. En realidad los cuerpos de las víctimas se cocieron desde el exterior, como si estuvieran en un horno, por lo que el interior de sus cuerpos, incluidos sus huesos, se vieron menos afectados.

Una nueva investigación señala que no sufrieron ninguna vaporización instantánea, como se creía, sino que se quemaron de fuera hacia dentro

Antes del nuevo estudio, Thompson y sus compañeros analizaron los cuerpos y el colágeno (una proteína de unión que existe en grandes cantidades dentro del hueso) de los huesos de individuos que habían sido quemados. Los restos de colágeno podrían tener una correlación con la forma en que los restos óseos habían quedado expuestos al calor. Algo similar se descubrió en las estructuras cristalizadas dentro de los huesos. A partir de estos hallazgos los científicos desarrollaron una técnica que les permitía determinar el calor al que habían estado expuestos los cuerpos quemados.

Teníamos muchas ganas de aplicar nuestro método en este increíble contexto para comprender mejor a las personas que vivieron y murieron en Herculano”, explica Thompson a 'Gizmodo'. “Ya habíamos utilizado estos métodos antes, tanto de forma experimental como con restos arqueológicos, pero nunca en Herculano y nunca en víctimas de una erupción volcánica”, relata.

La nueva investigación “nos ayuda a comprender mejor lo que sucedió y cómo la gente reaccionó ante el desastre que se avecinaba”, señala el arqueólogo. “Podemos ver hombres en la playa, presumiblemente llevando barcas al agua. Podemos ver a las mujeres y niños refugiándose en los 'fornici'. Aunque desafortunadamente no fueron lo suficientemente rápidos, por lo que terminaron atrapados ahí y muriendo ahogados por el calor y los gases”, cuenta.

Deberán aportar más pruebas convincentes

Por su parte, Petrone no coincide en absoluto con la nueva teoría y transmite a 'Gizmodo' que los autores del reciente estudio no investigaron los esqueletos en su contexto arqueológico original (es decir, 'in situ'), lo que es “esencial para comprender cómo murieron estas personas y los efectos que sufrieron por la oleada de cenizas calientes”.

Uno de los autores de la teoría de la vaporización ha escrito un artículo en el que invita a los nuevos investigadores a aportar más pruebas

De hecho, Petrone ha publicado un breve artículo en 'New England Journal of Medicine' en el que él y otros investigadores, describen su análisis de un cerebro vitrificado (es decir, convertido en una sustancia similar al vidrio) que pertenecía a una de las víctimas de la erupción del Vesubio, y que también era de Herculano. Este individuo no estaba en los fornici, sino que estaba acostado en su casa cuando fue golpeado por el flujo piroclástico. El análisis del cerebro vitrificado de este individuo sugiere que el calor tuvo que haber alcanzado unos 510 grados para que se produjese la vitrificación, por lo que según Petrone, es una prueba adicional de su hipótesis de la vaporización instantánea.

“Si alguien quiere reescribir la historia de cómo murieron los habitantes de Herculano en el año 79, que ya ha sido ampliamente documentada por prestigiosos científicos que han cavado y estudiado personalmente esos esqueletos, en mi opinión deberán aportar más pruebas convincentes”, dice Petrone.

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