Salud: Los enormes peligros del plomo: ya causa tantas muertes como el tabaco
los expertos exigen medidas

Los enormes peligros del plomo: ya causa tantas muertes como el tabaco

La exposición a esta sustancia se relaciona con 412.000 muertes prematuras en Estados Unidos cada año, según una nueva investigación

Foto: Las tuberías de plomo, un enemigo 'invisible' que enferma. (iStock)
Las tuberías de plomo, un enemigo 'invisible' que enferma. (iStock)

La exposición a rastros de plomo en la gasolina, la pintura y las tuberías viejas puede estar relacionada con cientos de miles de muertes prematuras cada año, según una nueva investigación publicada en 'The Lancet'.

El estudio especifica que hasta 412.000 estadounidenses mueren prematuramente cada año, principalmente por enfermedades cardiovasculares, debido a la exposición histórica a bajos niveles del metal tóxico. La cifra es diez veces más alta de lo que se pensaba anteriormente y podría poner las muertes por exposición al plomo a la par con el tabaquismo.

El plomo se agregó a la gasolina hasta la década de 1990 para aumentar la compresión del motor, y también se usó para mejorar el rendimiento de la pintura doméstica antes de ser prohibido en los EEUU en 1978 y en la UE en 1992.

El plomo es una importante causa de enfermedad y muerte, por eso es clave reducir la exposición ambiental a dicho elemento

Pero las tuberías de plomo todavía se pueden encontrar en propiedades antiguas, y las emisiones industriales y la contaminación de los sitios de fusión de metales y de baterías revelan que aún hay cierto nivel de exposición al plomo.

Perjudicial para la salud

El contacto con el plomo está relacionado con la presión arterial alta, el endurecimiento de las arterias y la enfermedad coronaria. Ahora, gracias a este estudio, se ha descubierto que además la exposición de bajo nivel aumenta la mortalidad.

El profesor Bruce Lanphear, quien dirigió la investigación en la Universidad Simon Fraser de Canadá, dijo: "Nuestro estudio estima el impacto de la exposición histórica al plomo en adultos que actualmente tienen 44 años o más en los Estados Unidos, quienes estuvieron en contacto con el material años previos al estudio".

"Hoy en día, la exposición al plomo es mucho menor debido a las regulaciones que prohíben su uso, por lo que el número de muertes por esto será menor en las generaciones más jóvenes. Aún así, el plomo representa una causa principal de enfermedad y muerte, y es importante continuar nuestros esfuerzos para reducir la exposición ambiental a dicho elemento", añadió, según recoge 'The Independent'.

Más riesgo de muerte cardiovascular

Los científicos analizaron los datos de la tercera encuesta de salud y nutrición, un importante estudio que monitorea a diversos ciudadanos estadounidenses.

Alrededor de 14.300 participantes fueron seguidos durante casi 20 años. A todos se les realizó un examen médico al comienzo del estudio, que incluyó una prueba de plomo en sangre, con lecturas que iban desde menos de 1 mg por decilitro de sangre hasta 56 mg.

El estudio halló que el riesgo general de muerte cardiovascular se elevó en un 70% debido a los niveles más altos de exposición al plomo

Las personas con niveles altos de al menos 6,7 mg tenían el doble de probabilidades de morir de cardiopatía isquémica en comparación con las personas que tienen niveles bajos de plomo en la sangre. La afección es causada por la falta de sangre en el corazón debido a arterias obstruidas o bloqueadas.

El estudio halló que el riesgo general de muerte cardiovascular se elevó en un 70% debido a los niveles más altos de exposición al plomo.

Al respecto, los investigadores estimaron que el 28,7% de los casos de muerte prematura por enfermedad cardiaca anual en los Estados Unidos podría atribuirse al plomo, un total de 256.000 muertes por año.

Tan perjudicial como el tabaco

"El número estimado de muertes por todas las causas y enfermedades cardiovasculares atribuibles a las concentraciones de plomo en la sangre fueron sorprendentemente grandes. De hecho, fueron comparables con el número de muertes por exposición al humo de tabaco".

Las personas son más propensas a sufrir complicaciones de salud por fumar, pero la exposición al plomo es mucho más común. Alrededor de un quinto de los estadounidenses fuman, mientras que el 90% de los que participaron en el estudio estuvieron expuestos al plomo.

"Estimar la contribución de la exposición a plomo de bajo nivel es esencial para comprender las tendencias en la mortalidad por enfermedades cardiovasculares y desarrollar estrategias integrales para prevenirlas", asegura Lanphear.

"Actualmente, los bajos niveles de exposición al plomo son un factor de riesgo importante respecto a las muertes por enfermedad cardiovascular. Las medidas de salud pública, como mejorar las viviendas antiguas, eliminar los combustibles para jets que contienen plomo, reemplazar las tuberías y reducir las emisiones de las fundiciones y las instalaciones de baterías de plomo serán vitales para evitar la exposición al plomo", añade.

En definitiva, este estudio revela que el plomo, y los factores que aumentan la exposición de las personas a este elemento, causa miles de muertes cada año, mucho más de lo que se creía previamente.

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