en 1964, un estudiante pasó 11 días despierto

¿Cuánto tiempo puedes pasar sin dormir? Los efectos del insomnio

Alucinaciones, temblores, espasmos involuntarios, diabetes, infartos y obesidad son sólo algunas de las consecuencias de la falta de sueño, que puede desembocar en la muerte

Foto: El organismo necesita descansar para funcionar con normalidad. (Corbis)
El organismo necesita descansar para funcionar con normalidad. (Corbis)
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¿A quién no le ha pasado que, aunque luche con todas sus fuerzas para mantenerse despierto, sus ojos se van cerrando irremediablemente? Dormir es una de las necesidades básicas del ser humano. La falta de sueño provoca en el organismo alteraciones, leves al principio, que pueden desembocar incluso en la muerte.

El descanso a través del sueño es una especie de botón de reseteo del cuerpo: la mente consigue relajarse y poner en orden ideas y conocimientos, además de que los músculos y huesos encuentran un momento de relax cuando nos tumbamos en la cama con la intención de dormir.

Sin embargo, cuando el descanso se altera pueden producirse riesgos asociados como la diabetes, obesidad, problemas cardiacos o depresión. El cuerpo se siente mareado, los ojos están doloridos y la concentración es una utopía imposible de alcanzar. Quedarse despierto durante varios días provoca que la mente se desquicie y el organismo entre en shock pudiendo llegar incluso hasta la muerte.

El insomnio letal familiar desemboca en la muerte del paciente (iStock)
El insomnio letal familiar desemboca en la muerte del paciente (iStock)

El ‘síndrome del perro negro’

“Se empiezan a tener alucinaciones poco a poco”, refleja el director de Medicina del Sueño de la Universidad de California, Atul Malhotra, para la BBC. Los camioneros, debido a su trabajo, han llegado a definir este hecho como el síndrome del ‘perro negro’: cuando en la carretera empiezan a aparecer sombras, es el momento de parar el vehículo y echarse a dormir.

La presión arterial también sube: las hormonas del estrés están más presentes en la sangre y la probabilidad de infarto se dispara. Además, las personas que no duermen o duermen mal sienten ansiedad y son más propensas a contraer enfermedades de cualquier tipo. La solución, según los expertos, es fácil: “Las consecuencias del insomnio se superan durmiendo”. 

El insomnio, mortal

Pero, ¿qué sucede si el sueño no llega? La medicina tiene diagnosticada una enfermedad conocida como insomnio letal familiar. Esta patología, que acusa a 40 familias alrededor de todo el mundo, deriva de un problema neurológico hereditario causado por priones (partículas infecciosas formadas por una proteína que produce enfermedades neurológicas degenerativas transmisibles). 

Los afectados por el insomnio letal familiar están días y días sin dormir y desarrollan síntomas como temblores, sudores o espasmos musculares involuntarios. A estas señales se une una pérdida de peso considerable y un trastorno de la personalidad derivado del cansancio hasta que, finalmente, los pacientes mueren.

Temblores, ansiedad o espasmos son algunos de los síntomas de la falta de sueño (iStock)
Temblores, ansiedad o espasmos son algunos de los síntomas de la falta de sueño (iStock)

“No creo que la falta de sueño sea lo que mate a las personas”, considera para la BBC Jerome Siegel, profesor del Centro de Investigación del Sueño de la Universidad de California. Para este experto, lo letal sería el gravísimo daño cerebral que produce el hecho de no dormir.

¿Cuánto tiempo puede estar el ser humano sin dormir?

Son muchas las personas que temen el momento de irse a la cama: dan vueltas y vueltas sobre el colchón sin poder descansar. Pero, ¿dónde está el límite? ¿Cuánto tiempo puede permanecer el ser humano despierto? Uno de los datos considerado verídico es el registrado por Randy Gardner en 1964, un estudiante de 17 años que no pegó ojo durante 11 días con el objetivo de alcanzar una serie de conclusiones al respecto para su proyecto de ciencias.

En España también se han realizado algunas pruebas sobre la capacidad de una persona sin alteraciones del sueño para permanecer sin dormir. Adela Úcar, periodista de Cuatro, protagonizó un programa titulado ’21 días sin dormir’ en el que actuaba de la misma manera en que lo hacían los pacientes con alguna enfermedad relacionada con el sueño.

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