ciencia NUESTRO PAÍS ES LÍDER EUROPEO EN PRODUCCIÓN

Cuatro empresas españolas se disputan el control del grafeno

David Pérez 05/03/2013    (06:00) 2

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Acostumbrados a ocupar los vagones de cola de la innovación, resulta difícil creer que España se sitúa a la cabeza del mercado global de producción de un material llamado a ser para el siglo XXI lo mismo que fue el plástico para el XX. Hablamos del grafeno, pero conviene ser prudentes: no es oro todo lo que reluce.

Las bondades del material están fuera de toda duda, aunque existe un problema: la falta de competitividad en los precios del grafeno frente a los materiales clásicos a la hora de embarcarse en grandes producciones. En efecto, España ya lidera la producción europea con varias empresas punteras. Sin embargo, el mercado es aún pequeño: el grafeno movió 9 millones de dólares en 2012. Las multinacionales productoras de artículos masivos de consumo no se han decidido aún a dar el salto definitivo al vacío del mercado. Se mantienen, de momento, en prudentes posiciones experimentales, aunque -eso sí- con continuas promesas de comercialización.

La fiebre del grafeno sobrevuela el sector. Se nota. Con el telón de fondo de la incertidumbre, las empresas españolas defienden sus respectivos modelos de negocio y buscan la forma de ser cada vez más competitivas mientras esperan a su Godot particular: las multinacionales que den un paso al frente.

“Podemos ser más baratos que el silicio”

En el ámbito experimental, la empresa vasca Graphenea Nanomaterials lidera la producción de grafeno en lámina de alta calidad enfocada a prototipos, compitiendo al más alto nivel con “una empresa coreana y otra norteamericana, aunque están saliendo otras dos en Estados Unidos, y otra en Japón”, apunta a Teknautas su CEO, Jesús de la Fuente.

“De momento, la demanda es a nivel experimental. Aunque esperamos que a partir de 2016 se traslade al nivel comercial. Nosotros ya estamos vendiendo a Nokia, Philips, Nissan, Canon y otras grandes empresas multinacionales del sector”, explica. 

“Tenemos una línea piloto para producir 50.000 centímetros cuadrados de grafeno en 'films' (láminas) al año. Ahora mismo, los precios son caros porque el volumen de venta es pequeño, pero realmente ya estamos en disposición de ser más baratos que el silicio si hablamos de grandes consumos, por debajo de 50 céntimos de euro el centímetro cuadrado. A largo plazo, incluso los 3 céntimos. Claro, para eso necesitamos compromisos, porque hay que invertir. Para pedidos individuales el precio oscila ahora mismo entre los 10 y los 50 euros el centímetro cuadrado”, argumenta el CEO de la ‘startup’ guipuzcoana.

“Esa cantidad la hacemos nosotros en unas horas”

Desde Alicante, la compañía Graphenano, que ya ha abierto una delegación en Alemania, está mentalizada para hacerle un órdago a la compañía vasca y al mercado, pulverizando no sólo los tiempos de producción, sino también sus precios. Su objetivo es romper la barrera experimental del grafeno. Su planta de producción está en Ciudad Real.

“Simplemente es una cuestión de producción. Nosotros ya estamos vendiendo a una empresa valenciana para que saquen un producto al mercado con grafeno, en el mes de abril, con cerca de 20.000 metros de cinta de 10 centímetros de ancho. Eso es impensable fabricarlo para otras empresas”, explica a Teknautas el vicepresidente de la compañía levantina, José Antonio Martínez.

“La competencia dice que ha diseñado un reactor para producir en 2016 cerca de 50.000 centímetros cuadrados. Esa cantidad la hacemos nosotros con nuestro sistema de producción en unas horas. Con nuestro trabajo y nuestro equipo hemos desarrollado un sistema de fabricación de grafeno que nos permite fabricar cantidades industriales en láminas y cables (kilómetros), grafeno en polvo (toneladas) y grafeno en piezas tridimensionales, algo que tampoco puede hacer nadie en el mundo”, apunta Martínez, quien asegura que están cerrando acuerdos con una multinacional alemana del sector de la automoción, cuyo nombre de momento es confidencial. 

"Cuando explicamos a las compañías nuestra capacidad de producción y los precios no nos creen, porque no están acostumbrados. Hasta que les demostramos que es posible y les enviamos las muestras", añade.

Un modelo de negocio seguro

Si hablamos de producción de grafeno en polvo -su otra variedad- enfocada al sector puramente industrial, donde suele usarse en mezcla con otros materiales para obtener propiedades concretas, como la resistencia al fuego, la compañía riojana Avanzare es la primera productora mundial desde finales de 2012, cuando superó a la nortemericana XG Sciences. En su caso, el modelo de negocio es más seguro. Y en el mundo no existen más de 40 empresas que compitan con ella.

“Sólo trabajamos con industrias que consumen cantidades suficientes de grafeno. No trabajamos con laboratorios. Hay muchas marcas que anuncian que van a lanzar un producto basado en el grafeno, pero nunca terminan de llegar. Al menos hasta que alguien consiga reducir los precios. Nosotros nos diferenciamos porque no somos una ‘spin-off’ y no nos basamos en capital riesgo. Hay muchos que investigan. Nosotros fabricamos y vendemos”, explica a Teknautas Julio Gómez, director de Avanzare.

“Si no se consigue un precio razonable el grafeno será residual. Hay un problema de precio, y esto consiste en que tú compites con alguien. Siempre hay otro material como alternativa, y el negocio consiste en ser más baratos que esa alternativa. A nivel industrial, nosotros lo somos”, agrega.

En la órbita de los riojanos se sitúa la burgalesa Granph Nanotech, cuya producción de grafeno, más modesta en volumen, está enfocada en su caso a la investigación y a la experimentación pura y dura, con resultados también valiosos.

La promesa interminable

Desde que en 2004 los profesores Kostya Novoselov y Andre Geim consiguieron aislar el grafeno por primera vez, hito que les aupó hasta el Premio Nobel en 2010, es raro el día en que los medios de comunicación no publican un reportaje donde se habla del grafeno como el material del futuro. De hecho, en portales como Menéame los lectores comienzan a tratar el asunto con cierta ironía. Es habitual encontrarse en la prensa cada semana con el anuncio de un nuevo prototipo que incorpora el grafeno en su tecnología, prometiendo llegar al mercado en poco tiempo para cambiar el 'statu quo' para siempre.

La semana pasada, en Teknautas adelantamos el interés de Apple y Samsung por la técnica española para cargar el móvil a través de la luz solar. Está basada en el grafeno. Ayer mismo, también supimos que los investigadores de la Universidad de UCLA  han desarrollado un prototipo de batería flexible capaz de cargar en apenas unos segundos un 'smartphone' o una 'tablet'. Una vez más: grafeno.
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COMENTARIOS

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No os resulta sospechoso que cada día se anuncian importantes avances en cancer, sida, fusión nuclear, grafeno...? Es todo mentira. Mienten descaradamente para obtener financiación.
Además, si la densidad anunciada fuera verdad, debería flotar en el aire.

Long-John 27/03/2013, 11:08 h. Acceso al comentario Acceso al comentario  RESPONDER  0

España pionera hasta que madure un poco el sector y una multinacional química extranjera compre las empresitas españolas. Los fundadores pegarán el pelotazo y a vivir...

Panglos 05/03/2013, 18:38 h. Acceso al comentario Acceso al comentario  RESPONDER  2

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