500.000 documentos amontonados como basura

Traducen los papiros que revelan cómo era la sorprendente vida en el Antiguo Egipto

En 1897 descubrieron cientos de documentos del año 500 a.C. y 1000 d.C que podrían ayudar a entender cómo era realmente la sociedad entonces. Ahora los han descifrado
Foto: Hasta el año 2012 sólo se habían conseguido traducir 5.000 de los 500.000 papiros encontrados. (The Egypt Exploration Society)
Hasta el año 2012 sólo se habían conseguido traducir 5.000 de los 500.000 papiros encontrados. (The Egypt Exploration Society)

Amontonados como kilos de basura en lo que pudo ser un antiguo vertedero, notas, cartas y restos de documentos originales de hace miles de años sirven para entender cómo era la vida en el periodo del Egipto aquemida. Han sido miles los voluntarios que han ayudado a traducir los 500.000 documentos que fueron encontrados por un equipo de arqueólogos en el año 1897 en la antigua ciudad egipcia de Oxirrinco, a unos 193 kilómetros al sur de El Cairo moderno, de los cuales tan sólo se habían podido interpretar 5.000 hasta el pasado año 2012.

Remedios para la resaca, obras de teatro basadas en la vida de Moisés, informes médicos o cartas personales entre padres e hijos, son algunos de los fragmentos que se han descifrado de antiguos papiros cuya valía como documento histórico es indescriptible. Como si leyéramos un periódico de la época, revelan cómo era la vida en Egipto hace 2.000 años, y resulta sorprendente que en muchas cosas no se diferencia tanto de nuestros días.

Parece que 2.000 años antes de que Charlton Heston le interpretase, otros dieron vida a Moisés. (Corbis)
Parece que 2.000 años antes de que Charlton Heston le interpretase, otros dieron vida a Moisés. (Corbis)

'Los diez mandamientos' es un remake

Entre los documentos recientemente traducidos se han encontrado fragmentos de una tragedia al estilo griego sobre el personaje bíblico Moisés escrita en el siglo II antes de Cristo. “Esto significa que la historia bíblica clásica se habría interpretado más de 2.000 años antes de que Charlton Heston se metiese en la piel de Moisés en el éxito de taquilla del año 1956 'Los diez mandamientos'”, bromea James Dunn en 'The Daily Mail'.

En el guión de lo que debió ser una obra de teatro –quién sabe si tan popular como cabría esperar–, explica cómo se le dio el nombre de Moisés al encontrarlo en la orilla del río. Pero lo más interesante para muchos es el fragmento de una versión perdida del 'Éxodo' –el segundo libro de la Biblia en el que se narra la esclavitud de los hebreos en el antiguo Egipto y su liberación a través de Moisés, responsable de llevarles hacia la Tierra prometida–, firmada por un autor poco conocido llamado Ezequiel.

100 años después apenas habíamos traducido un 2% de los papiros, por lo que pensamos que era el momento de solicitar un poco de ayuda

“Ahora tenemos una copia original, un largo discurso contando la historia de la vida de Moisés y la forma en que se descubrió al bebé entre los juncos”, explica en 'The Independent' el doctor Dirk Oddbink, coordinador del proyecto y profesor en la Universidad de Oxford.

Pero hay más hallazgos dignos de la admiración de cualquier amante de la cultura clásica. Entre ellos destaca una transcripción de un fragmento perdido de 'Andrómeda' del conocido dramaturgo Eurípides, tragedia que hasta ahora creíamos fue representada por primera vez en el año 412 de nuestra era.

Cómo acabar con las resacas históricas

Entre los antiguos textos médicos encontrados –publicados por primera vez el año pasado–, llaman la atención una serie de recetas prescritas para “hacer frente al dolor de cabeza tras una borrachera”. Así, allá por el año 500 a.C. los expertos recomendaban tomar hojas de un arbusto llamado 'chamaedaphne' o laurel de Alejandría o colgarse alrededor del cuello hojas de otra planta, la 'Danae racemosa', a modo de solución para paliar los efectos de la resaca, que, dado el grado de destilación de los alcoholes de la época, no cabe duda que debían ser literalmente históricas.

Traducen los papiros que revelan cómo era la sorprendente vida en el Antiguo Egipto

Un auténtico trabajo en equipo

Fue en 1896 cuando, mientras practicaban 'trekking' por las cercanías de la ciudad egipcia de Oxirrinco, los estudiantes Bernard Grenfell y Arthur Hunt descubrieron todos estos documentos en lo que parecía un antiguo vertedero. Entre ellos cartas, documentos y relatos que datan del año 500 a.C. y 1000 d.C. que podrían ayudarles a entender cómo era realmente la sociedad en el Egipto de aquella época. “Hallaron tantas que en algunas zonas incluso tuvieron que cavar siete metros y medio de profundidad para poder extraer los documentos”, señala Adam Lusher en el mencionado artículo.

“Más de 100 años después apenas habíamos conseguido traducir un 2% de los papiros, por lo que pensamos que era el momento de solicitar un poco de ayuda”, recuerda el doctor Chris Lintott, coresponsable del proyecto y también profesor del Departamento de Física de la Universidad de Oxford.

Ahora tenemos una copia original contando la historia de la vida de Moisés y la forma en que se descubrió al bebé entre los juncos

El departamento de física de la Universidad de Oxford, en colaboración con la organización The Egypt Exploration Society, crearon el proyecto Citizen Science –algo similar a 'Ciencia Ciudadana'– en el que se permite que cualquiera pueda contribuir aportando datos a una investigación auténtica. Así, contaron con la colaboración de miles de eruditos deseosos de participar en su plataforma para ayudarles a traducir documentos que, entre otras cosas, podrían ayudar a descifrar aquellos fragmentos de un “evangelio perdido” con historias desconocidas sobre Jesús.

Los textos fueron escritos en griego –ya que datan de un periodo en el que Egipto estaba bajo el control de colonos griegos, aunque más tarde llegasen los romanos– por lo que necesitaban contar con gente formada. “Gracias a los avances digitales de nuestra época somos capaces de abrir esta ventana al pasado a través de la escritura y ver experiencias humanas tan íntimas como si fuésemos un médium”, comenta emocionado William MacFarlane, desarrollador principal de la plataforma web abierta a la participación ciudadana.

¿Tanto hemos cambiado?

Entre las montañas de cartas, anotaciones y fragmentos de manuscritos, se encuentran cientos de historias de la vida cotidiana de hace miles de años que, sorprendentemente, no distan tanto como se podría pensar de la época actual. Relatos como el del joven de 14 años –prácticamente adulto para la época– que en un tono formal le suplicaba a su padre que le permitiese ir a la gran ciudad de Alejandría o “dejaría de comer y beber”, recuerdan a cualquier chantaje emocional de nuestros tiempos que bien puede realizar un niño caprichoso como un adulto desesperado. “Estos descubrimientos muestran que algunas cosas nunca cambian, ¡incluyendo los comportamientos adolescentes!”, comenta Lusher.

Alma, Corazón, Vida

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