UNA PATOLOGÍA RECURRENTE PERO DESCONOCIDA

Los misterios de la menopausia: el desafío de un proceso biológico sin sentido

Se trata de una fase de la vida de las mujeres marcada por el cese de los periodos. Pero esta descripción aparentemente sencilla esconde grandes y oscuros interrogantes
Foto: La menopausia afecta a todas las mujeres en torno a los 50 años. (iStock)
La menopausia afecta a todas las mujeres en torno a los 50 años. (iStock)

Existen algunas cosas que la ciencia no sabe sobre la menopausia: ¿Para qué sirve? ¿Cómo funciona? ¿Cuál es la mejor forma de tratarla? Tal y como explica un detallado reportaje de 'Nature', “la vida útil de los ovarios humanos está determinada por una compleja y en su mayoría no identificada colección de factores genéticos, hormonales y ambientales”. También es poco lo que sabemos sobre el momento en que los ovarios empiezan a fallar y los niveles de hormonas a fluctuar.

Quizás deberíamos ser empáticos con esta ignorancia. La menopausia no tiene mucho sentido desde el punto de vista biológico o intelectual. Los humanos están entre los tres únicos grupos de animales que sabemos que la experimentan (los otros son las orcas y los calderones tropicales). Como señala un reciente libro sobre ecología de primates “la menopausia todavía es considerada como una característica distintiva de los humanos”.

El que vivamos mucho más allá de nuestra edad reproductiva es un rompecabezas que se ha explicado con lo que se conoce como la “hipótesis de la abuela”. Según este razonamiento, las mujeres viven mucho más allá de su edad reproductiva porque su presencia beneficia a sus hijos y nietos. Los humanos ya no son diseñados para dar a luz, ya que andar erguidos y poseer un gran cerebro nos ha llevado a tener un tamaño de cadera que hace que parir de pie o sin ayuda sea extremadamente complejo. Las mujeres mayores, por tanto, pueden ser útiles aunque no estén produciendo descendencia.

Después de cumplir los 40 años, los ovarios empiezan a segregar menos estrógeno y esto hace que “el cuerpo se comporte de forma distinta”

Esta idea ha sido cuestionada por el ecologista y biólogo Craig Packer –aunque ha estudiado a los leones y los babuinos, no a las mujeres–. El científico cree que la presencia de hembras “postreproductivas” no da a los animales ninguna ventaja particular: a los cachorros con abuelas les va también como a los que no tienen.

Otra teoría, que la menopausia es producto de la esperanza de vida moderna (antes moríamos más jóvenes, por lo que no tenía tiempo de existir), se desmonta fácilmente. Hay un montón de casos de mujeres que han vivido mucho a lo largo de la historia. El concepto de la menopausia, en cualquier caso, si es moderno: la palabra se inventó en 1821, pero no fue hasta el siglo XX cuando el asunto se convirtió en dogma.

¿Qué es la menopausia?

Al menos las definiciones médicas parecen tener claro qué es la menopausia: una fase biológica de la vida de las mujeres marcada por el cese de los periodos debido a una relajación en el funcionamiento de los ovarios. Pero esta descripción aparentemente sencilla esconde grandes y oscuros misterios.

Una mujer nace con más de un millón de óvulos en sus ovarios. Cada mes, libera uno, un proceso desencadenado por la liberación de hormonas, incluyendo el estrógeno. Después de cumplir los 40 años, los ovarios empiezan a segregar menos estrógeno y, citando el maravilloso eufemismo de la organización Women's Health Concern, esto hace que “el cuerpo se comporte de forma distinta”.

El cuerpo de cada mujer reacciona de una forma distinta a los cambios en los niveles de estrógeno, dificultando ciertos diagnósticos de menopausia

El estrogeno está involucrado en varias funciones corporales y los receptores de la hormona se encuentran en células de todo el cuerpo: el cerebro, el pecho, los huesos, el estómago… Las fluctuaciones hormonales de la menopausia y la perimenopausia (el periodo anterior y posterior a ésta) provocan los famosos sofocos, pero además están relacionadas con deterioro cognitivo, colon irritable, náuseas, dolor en las articulaciones, agrietamiento o descamación de la piel, depresión, atrofia y sequedad vaginal, disminución de la libido, pérdida de memoria y trastornos del sueño, osteoporosis y pie plano. Esta no es una lista exhaustiva, y parte de ella está extraída del reino de los foros de internet y puede ser anecdótica. Pero yo puedo responder por la mayor parte.

El cuerpo de cada mujer reacciona de una forma distinta a los cambios en los niveles de estrógeno, dificultando ciertos diagnósticos de menopausia. Las nuevas directrices del Instituto Nacional para la Salud y la Excelencia del Cuidado (NICE, por sus siglas en inglés), un organismo oficial que elabora recomendaciones sanitarias en Inglaterra y Gales, advierte contra cualquier cosa que no sea la observación para el diagnóstico: incluso la táctica habitual de analizar los niveles de la hormona folículo-estimulante (FSH) carece de sentido, dado lo mucho que puede fluctuar.

En las mujeres 40-45 años de edad se pueden hacer las pruebas de FSH, pero para casi todos los demás el marcador más seguro de la menopausia es la ausencia del periodo: se asume que una mujer ha perdido su función ovárica si no ha tenido la regla en 12 meses. La perimenopausia, en la que me encuentro, se puede diagnosticar mediante períodos irregulares, tal vez gracias a síntomas vasomotores, y –esto es puramente una definición personal– el sentido de que las cosas no están del todo bien. Que, hablando biológicamente, estás perdida.

Los médicos no cuentan con un protocolo claro para tratar la menopausia. (iStock)
Los médicos no cuentan con un protocolo claro para tratar la menopausia. (iStock)

¿Todo vale?

Durante la conferencia anual de la Sociedad Británica de Menopausia, a la que fui en calidad de periodista –aunque también como una mujer en perimenopausia– aprendí mucho de los ponentes. Aprendí que las enfermedades cardiovasculares son la causa de muerte más común en las mujeres, diez veces más que el cáncer de mama (según el cardiólogo Peter Collins); y que a las mujeres se les puede recetar cualquier cosa de una forma irreflexiva y desconsiderada.

¿Lubricante vaginal? Sí, por favor. ¿Aerosol para calmar los sofocos? Sí, a pesar de que mi bolsa para guardar muestras gratis está a punto de rebosar. ¿Isoflavonoides que deberían balancear los trastornos de estrógeno? Ok, un par de cajas no me vienen mal. ¿Por qué no? Ya estoy tomando magnesio para la confusión cognitiva, vitamina D y antidepresivos para los días bajos, una poción de hierbas y multivitaminas para la buena suerte.

Un trastorno que afecta a la mitad de la población mundial está tristemente ignorado. No hay suficientes datos ni fármacos

Durante la conferencia, la terapeuta psicosexual Trudy Hannington habló de una mujer a la que le habían dado un tubo largo de lubricante vaginal para la sequedad y una dosis recomendada igualmente grande. “Siguió las instrucciones”, contó Hannington, “y logró volver a chillar”.

El apabullante mensaje era consistente: un trastorno que afecta a la mitad de la población mundial está tristemente ignorado. No hay suficientes datos ni fármacos. La falta de atención hacia la menopausia y la salud de la mujer en general siempre han dificultado la vida de cualquiera que intente cuidar a una mujer menopáusica. Y a principios de 2000 empezó a ser mucho más difícil.

Auge y caída de la terapia de reemplazo hormonal

Hasta 2002, a las mujeres que se acercaban a un médico para buscar ayuda con los problemas causados por la menopausia se les prescribía de forma rutinaria la terapia de reemplazo hormonal (HRT). La formulación estándar para las mujeres que todavía tenían útero era una combinación de estrógeno y un progestágeno: progesterona (extraída de plantas) o progestina (agentes progestacionales sintéticos que actúan como la progesterona.

El estrógeno sirve para reemplazar la caída de los niveles naturales de la hormona en el cuerpo y los progestágenos para proteger el endometrio: aunque el mecanismo no está claro, inyectar estrógeno sin un agente progestacional aumenta el riesgo de cáncer de endometrio.

Los titulares de los medios bombardearon a las mujeres con el mensaje de que la terapia de reemplazo hormonal era peligrosa

En EEEU, la HRT más común fue una mezcla de estrógenos que se vendía bajo la marca Premarin, abreviatura de “orina de yeguas preñadas”, ya que se extraía del pis de caballos en cautividad de Dakota del Norte y el oeste de Canadá. A mediados de la década de 1970, fue la quinta droga más prescrita en el país, y sigue siendo una de las más vendidas. De acuerdo con las cifras de ventas, en 2014 fue el 38 fármaco de marca más recetado en los EEUU.

Pero entonces se publicaron los resultados de la Women's Health Initiative. Este programa de investigación sostenía que la HRT con estrógeno y progesterona aumentaba el riesgo de infarto, de accidente cerebrovascular, de creación de coágulos, de sufrir cáncer de mama (cuyas posibilidades de padecerlo aumentaban hasta en un 26%) y demencia.

Los titulares de los medios bombardearon a las mujeres con el mensaje de que la HRT era peligrosa, a pesar de que desde entonces han salido varios estudios cuestionando los resultados de la Women's Health Initiative y otras investigaciones parecidas y de que, el propio estudio continuó estudiando los efectos de una terapia sólo con estrógeno.

El bombardeo funcionó, pues incluso cuando lo estaba pasando mal con mi menopausia –sin poder ir a trabajar, con insomnio y sofocones, así como problemas de depresión– resistí. En alguna parte de mi cabeza pensaba: “cáncer de mama”. Cuando finalmente tomé HRT, no tuve que sufrir más el insomnio, fue mágico. Pude dormir de inmediato. Pero suspendí la terapia tan rápido como pude.

Píldoras de la terapia de reemplazo hormonal. (iStock)
Píldoras de la terapia de reemplazo hormonal. (iStock)

Otros tiempos

Si ese estudio se hubiera publicado ahora, escribió recientemente la Sociedad Británica de Menopausia, “hubiese tenido mucho menos impacto en la mujer posmenopáusica”. Pero las recomendaciones oficiales sobre la HRT siguen siendo contradictorias. Si visitas la página de Cancer Research UK te dicen que “la evidencia de que la HRT puede causar algunos tipos de cáncer (pecho, útero y ovario) es fuerte”. Pero si vas a la British Menopause Society sus hojas informativas te dirán que el riesgo de cánces es “pequeño” (pecho) y “no alto en términos estadísticos” (ovario). Y si vas a tu médico de cabecera puede pasar cualquier cosa.

Hannah Short, una médico en prácticas, y Natasha North, coordinadora de Menopause UK, lanzaron la camapaña #ChangeTheChange en marzo de 2015 frustradas por la pobre y confusa información sobre la menopausia que tienen no solo las mujeres, sino también los profesionales médicos.

“La menopausia no está en ninguno de mis libros de texto”, me contó Short durante una pausa en la convención de la British Menopause Society. Ella ha hablado con mujeres que han ido a un médico que les receta la HRT y luego a otro que te la quita. Ha conocido incluso el caso de una mujer cuyo médico le dijo que las mujerses sólo necesitaban recuperar el ánimo. Me habló de una enfermera que había pasado por una menopausia quirúrgica y fue tratada como una hipocondriaca cuando se quejó de que su tratamiento con estradiol no estaba funcionando.

Hoy en día existen otros tratamientos como el de la terapia de hormonas bioidénticas cuyo estrógeno es derivado de plantas como la soja y la batata

En la clínica de menopausia de la especialista Julie Ayres en Leeds, Inglaterra, la mayoría de las pacientes llegan con ideas preconcebidas. “Ellas dicen 'ya sé que hay riesgo de cáncer de mama'”, pero están tan desesperadas que van de todas formas.

“Llegan con palpitaciones, ansiedad y ataques de pánico y creen que se van a volver locas”, agrega Ayres. Y no lo están, lo que ocurre es que están sufriendo el poder del estrógeno en el cuerpo. “Pero tan pronto como tienen palpitaciones, el médico de familia no les receta HRT debido al riesgo cardíaco”.

Esto podría enfurecer a algunos de los oradores de la conferencia de la Sociedad Británica de Menopausia, donde el experto en metabolismo John Stevenson, del hospital Royal Brompton, presentó un trabajo sobre el papel protector que la HRT puede tener en el corazón. Según él, es “probablemente el mejor tratamiento para las mujeres posmenopáusicas”.

Hoy en día existen otros tratamientos como el de la terapia de hormonas bioidénticas cuyo estrógeno es derivado de plantas como la soja y la batata y la progesterona está micronizada, un proceso que reduce el diámetro de partículas sólidas. El experto Yehudi Gordon, quien lleva una clínica de hormonas bioidénticas en Londres explica que estos dos factores hacen que este tipo de hormonas estén mejor procesadas para el cuerpo humano que cualquier otra preparación convencional.

No obstante, actualmente no hay ningún control o regulación en la producción, prescripción y dosificación de las hormonas bioidénticas.

Los misterios de la menopausia: el desafío de un proceso biológico sin sentido

¿Enfermedad o condición natural?

Hace unos meses noté que mi cerebro vacila, muy levemente, cuando le pregunto sobre la izquierda o la derecha. También se me caen las cosas con más frecuencia y me encuentro más torpe. Hace poco estuve convencida durante todo un día que después de octubre venía diciembre y me sentí genuinamente trastornada cuando me di cuenta que no era así.

También tuve otros males físicos como dolor en la mandíbula, sequedad en los ojos, deficiencia de sueño, cansancio constante... todo se podía relacionar a los cambios hormonales de mi cuerpo. Pero, ¿estoy enferma? Con esta lista de síntomas uno pensaría que sí.

Escritores como Louise Foxcroft y Roy Porter han criticado la medicalización de algo que es natural e inevitable en la vida de las mujeres. Aunque esta postura puede ser cuestionada por muchos clínicos y profesionales del área, así como por muchas mujeres en medio de esta etapa de la vida.

Si bien algunas depresiones están relacionadas al trastorno hormonal, algunas se pueden deber al menosprecio que sufren las mujeres menopaúsicas

Entonces, ¿qué es lo que las mujeres menopáusicas deben hacer? Quizás ser pacientes y convertirse en pacientes. Las reacciones a la menopausia pueden variar de acuerdo a la cultura, la dieta, el estilo de vida, la edad y la condición física.

Mientras que en varios lugares de Reino Unido sugieren que aproximadamente el 75% de las mujeres menopáusicas dicen tener sofocos, el número de las japonesas que dicen sufrir de golpes de calor es de 1 de cada 10. Sin embargo, cuando Margaret Rees, ginecóloga y editora de Maturitas (una revista internacional sobre la tercera edad), visitó Japón muchas mujeres le dijeron que sufrían sofocos, solo que no hablaban de ello.

También hay un componente cultural sobre la menopausia que puede distorsionar las cosas: si bien algunas depresiones están relacionadas al trastorno hormonal, algunas se pueden deber al menosprecio que las mujeres con menopausia sienten que están sometidas. Sin embargo, de algo no hay duda: la población de mujeres que sufre los síntomas de la menopausia es inmensa y no está bien atendida.

Este artículo es una traducción adaptada de un texto original de 'Mosaic', publicado bajo licencia Creative Commons 4.0.

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